obesidad infantil
Nutrición

Un estudio halla que comer en exceso y no estar inactivo explica los índices de obesidad infantil

La epidemia de obesidad infantil se atribuye a menudo a que los niños son mucho menos activos que las generaciones anteriores. Pero, ¿y si el problema es mucho más simple que eso?

Los investigadores estudiaron a niños en los Estados Unidos y en el Reino Unido y los compararon con los niños de una tribu de cazadores-recolectores en el Amazonas para descubrir las diferencias en la actividad física y la cantidad de calorías que quemaban.

Lo que encontraron fue increíblemente sorprendente.

Los niños cazadores-recolectores no gastan más calorías en su vida diaria que los niños de los Estados Unidos, pero sí gastan las calorías de manera diferente.

No queman más calorías

La sabiduría convencional dice que si hacemos más ejercicio, gastamos más calorías totales.

Sin embargo, estudios recientes de la Fuente Confiable sugieren que el gasto total de energía diaria en realidad está limitado dentro de un rango estrecho. Entre más se ejercite consistentemente, menos calorías se gastan en otras tareas metabólicas. No se quemarán calorías adicionales después de un cierto punto.

No se había realizado ninguna investigación que probara directamente esta teoría del uso de la energía entre los niños que viven en ambientes desafiantes – hasta ahora.

Según el doctor Samuel Urlacher, profesor adjunto de antropología de la Universidad de Baylor, los hallazgos demuestran que los niños amazónicos con estilos de vida físicamente activos y desafíos inmunológicos crónicos (como los parásitos) en realidad no queman más calorías que los niños sedentarios que viven en los Estados Unidos.

Para los niños cazadores-recolectores, podría haber otros factores, como los índices de infección, que contribuyen a su capacidad para aumentar de peso. Sin embargo, debido a que la obesidad -Fuente Confiable- no es un problema de salud para esta población, esta nueva investigación plantea la posibilidad de que la obesidad en los niños podría tener que ver más con lo que comen que con la cantidad de ejercicio que hacen.

“No se pueden gastar calorías ilimitadas en el crecimiento, la actividad física y la actividad inmunológica”, dijo el Dr. Urlacher a Healthline. “Esto es realmente lo que nos propusimos probar por primera vez con los niños”. En realidad pudimos medir, en lugar de sólo estimar, el gasto de energía en poblaciones que tienen que lidiar con desafíos inmunológicos crónicos y actividad física de alto nivel”.

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El estudio se publicó el 18 de diciembre en Science Advances. Los niños tenían entre 5 y 12 años de edad

Para investigar cómo los niños gastan las calorías, Urlacher y el equipo recogieron datos de 44 niños de un pueblo amazónico llamado los Shuar que tenían entre 5 y 12 años de edad. Compararon esos datos con los de niños comparables en los Estados Unidos y el Reino Unido.

Para medir el uso calórico de los niños, los investigadores utilizaron métodos de rastreo de isótopos estándar de oro y de respirometría, la primera vez que se ha utilizado un método de vanguardia entre niños de una población preagrícola, según los autores del estudio.

Esta información se combinó con datos sobre la actividad física, la actividad inmunológica, el estado nutricional y el crecimiento.

Nos interesaba trabajar con niños porque muchas de las trayectorias de la enfermedad metabólica se establecen a principios de la vida durante estos períodos plásticos en los que el metabolismo responde al ambiente”, dijo el Dr. Urlacher. “Así que pensamos que investigando la regulación de la energía en las primeras etapas de la vida, eso diría algo sobre el crecimiento y sobre la propensión a cosas como la obesidad y la enfermedad metabólica”.

Las diferencias en el entorno y la actividad no importaban

El estudio encontró que los niños shuar son aproximadamente 25 por ciento más activos físicamente que los niños industrializados. Los investigadores también encontraron un índice metabólico en reposo aproximadamente un 20 por ciento más alto que el de los niños estadounidenses o británicos (principalmente porque también tienen una elevada actividad del sistema inmunológico).

Sin embargo, a pesar de las diferencias en el medio ambiente y el estilo de vida, el número total de calorías que los niños Shuar queman todos los días no es muy diferente de la de los niños en los países industrializados.

“La parte realmente sorprendente para nosotros fue lo robusto que son los hallazgos. Creo que nos propusimos esperar que tal vez los Shuar no están gastando tantas calorías como se esperaría, pero tal vez todavía son un poco más altos, y eso no es el caso en absoluto,” dijo el Dr. Urlacher.

Los investigadores teorizan que hay compensaciones debido a este límite en el uso de energía que a menudo puede limitar el crecimiento físico. Esto podría ayudarnos a comprender mejor el mal crecimiento infantil y el aumento del riesgo asociado de obesidad en la edad adulta y de enfermedades como la diabetes tipo 2″. Un alto grado de actividad física e inmunológica podría reducir la energía disponible para el crecimiento, incluso cuando hay más que suficiente comida.

¿Qué significa esto para los niños estadounidenses?

La obesidad afecta a un número significativo de niños en los Estados Unidos.

Según los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades (Centers for Disease Control and Prevention), casi el 14 por ciento de los niños de 2 a 5 años, el 18 por ciento de los niños de 6 a 11 años y el 21 por ciento de los niños de 12 a 19 años tienen obesidad. Pero este es sólo un estudio y no significa que los padres deban renunciar a que sus hijos sean activos en favor de una dieta estricta.

Lucie Silver, fisióloga del ejercicio pediátrico en el Centro de Peso Saludable del Hospital Infantil Helen DeVos, explicó que los niños no deben ser sometidos a una dieta estricta baja en calorías como la que los adultos pueden llevar para perder peso.

“Bueno, los cuerpos de los niños son un poco diferentes porque todavía están creciendo, su metabolismo y todo funciona de manera diferente a un adulto que restringe o cuenta las calorías”, dijo Silver. “Es más importante centrarse en lo que está entrando en el cuerpo. ¿Las cosas que están comiendo están compuestas de alimentos saludables que les ayudarán a crecer?”.

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Silver señaló que es difícil hacer ejercicio durante el tiempo suficiente y con la suficiente fuerza para contrarrestar una dieta alta en grasas y calorías.

“Es realmente difícil superar una dieta pobre. Necesitamos ser conscientes de lo que los niños comen, porque hay mucho más que eso, además de alimentarlos de forma saludable”, señaló Silver.

Sandra Elizabeth Ford, MD, FAAP, y directora de la Junta de Salud del Condado de DeKalb en Georgia, dijo que como pediatra entiende los desafíos de monitorear la dieta de los niños.

“Particularmente con los adolescentes, cualquier intento de comentar sobre la elección o la cantidad de comida puede ser considerado como una intimidación o una vergüenza de la grasa”, dijo Ford. “Lo que debería ser una simple discusión puede escalar a una batalla de voluntades, donde su hijo comerá en exceso o comerá mal simplemente por despecho”.

El Dr. Ford enfatizó que el ejercicio todavía juega un papel importante en el mantenimiento de una salud óptima. “Siempre recomiendo a los padres que aumenten la actividad física en lugar de restringir la comida cuando hay preocupaciones sobre el peso de un niño”.

Explicó que incluso una caminata diaria después de la cena tiene más probabilidades de lograr resultados que vigilar cada bocado de comida en el plato de su hijo. La Dra. Ford explicó que la obesidad tiende a ser familiar, por lo que involucrar a toda la familia puede asegurar que la actividad física se convierta en un cambio de estilo de vida en lugar de algo que tenga que ser soportado.

“Incluso si el peso no es un problema de toda la familia, se ha demostrado que la actividad física también reduce el estrés y contribuye al bienestar general, por lo que es una victoria para todos”.

El resultado final

Nuevas y emocionantes investigaciones sugieren que hay límites a la cantidad de calorías que se pueden quemar haciendo ejercicio.

De acuerdo con los investigadores, hay límites a la cantidad de calorías que podemos quemar diariamente. Pasado ese punto, le quitamos energía a otros procesos corporales pero no usamos ninguna extra.

Los expertos enfatizan que la actividad física sigue siendo una parte importante de un estilo de vida saludable y debe combinarse con opciones de alimentos saludables para optimizar la salud.

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