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Suplementos de lecitina: Entendiendo los riesgos y beneficios

La lecitina es un suplemento dietético muy popular. ¿Pero qué sabemos sobre sus riesgos y beneficios?

En cuanto a los beneficios, sabemos que los suplementos de lecitina son muy promocionados como una panacea para:

La salud cardiovascular.

La función del hígado y de las células.

El transporte y el metabolismo de la grasa.

Reproducción y desarrollo infantil.

El rendimiento físico y la función muscular.

La comunicación celular.

Mejora de la memoria, el aprendizaje y el tiempo de reacción.

Alivio de la artritis.

Pelo y piel sanos.

Tratamiento de los cálculos biliares.

Pero una reciente revisión de una serie de artículos científicos en PubMed revela que los investigadores todavía se refieren a los beneficios esperados de la lecitina con términos como “podría”, “podría”, “teóricamente podría” y no con “hace”. Además, la mayoría de los documentos y sitios web creíbles relacionados con la salud señalan que hay una lamentable falta de investigación sobre la eficacia de este suplemento dietético en particular.

Por lo tanto, ninguna de las afirmaciones sobre la lecitina tiene evidencia creíble que las respalde. Hay dos posibles (pero menores) excepciones:

La lecitina es un emulsionante natural, por lo que las afirmaciones de que disuelve los cálculos biliares pueden ser creíbles.  Un pequeño estudio en Tokio recientemente encontró que la lecitina de soja de alta dosis (1200 mg/día) aumentó el “vigor” en mujeres de mediana edad que presentaban fatiga en comparación con un placebo. El estudio fue financiado por Kikkoman, un productor de alimentos japonés que fabrica una variedad de productos de soja, como la salsa y la leche de soja.

¿Qué es la lecitina?

La lecitina es en realidad una mezcla de diferentes sustancias grasas llamadas glicerofosfolípidos, incluyendo:

Fosfatidilcolina (a menudo pensada como sinónimo de lecitina).

Fosfatidilletanolamina.

Fosfatidilinositol.

Fosfatidilserina.

Acido fosfatídico.

La lecitina se encuentra en la yema de huevo, la carne, la soja, las semillas, como el girasol, la colza, y algunas verduras, como el maíz. La soja es la fuente de la mayor parte de la lecitina comercial, aunque la lecitina de girasol es cada vez más popular debido a las preocupaciones sobre los OGM en la soja y las regulaciones de etiquetado de las alergias alimentarias.

¿Hay realmente lecitina en su suplemento?

Probablemente asumes que cuando tomas suplementos de lecitina, en realidad estás recibiendo lecitina. Sin embargo, como sucede con muchos suplementos nutricionales, los preparados comerciales varían ampliamente en la cantidad de la sustancia que realmente está en su producto.

¿Por qué tal variabilidad? Porque el Congreso eximió a los proveedores de suplementos de adherirse a cualquier norma de fabricación, pureza o reivindicación de beneficios. Sólo una fracción de la lecitina comercial está compuesta de la verdadera. Entonces, ¿qué compone el resto? La respuesta: ¡ácidos grasos!

No es exactamente lo que ayuda a reducir el peso, la salud cardiovascular o la función hepática. De hecho, teóricamente podrían funcionar contra todos esos beneficios potencialmente maravillosos.

Metabolómica

Todos estamos familiarizados con el concepto de genómica, que significa el estudio del genoma, o el contenido genético total y su efecto en la salud y la enfermedad. De manera similar, la suma total de químicos, sustratos y metabolitos en el cuerpo se llama metaboloma. La metabolómica es el estudio de esas sustancias en la salud y la enfermedad. La ventaja de adoptar un enfoque integral es que es imparcial.

El enfoque científico clásico consiste en estudiar un gen o molécula específicos, ignorando esencialmente todo lo demás. Esto es como espiar a través de una cerradura. Sólo ves lo que el agujero te permite ver. Por otro lado, estudiar todo el genoma o todo el metabolismo da una imagen completa de todo lo que está involucrado en el proceso que se está estudiando.

Por ejemplo, durante muchos años, se pensó que sólo uno o dos genes estaban implicados en el desarrollo de la diabetes de tipo 2. ¿Por qué? Porque estos eran los únicos genes que “tenían sentido” como objetivos de estudio. El advenimiento de los estudios del genoma completo demostró la participación de docenas de genes en la enfermedad. Esto fue una completa sorpresa.

¿Cuál es la desventaja de los suplementos de lecitina?

Si los suplementos de lecitina no causan ningún daño, ¿por qué no darle el beneficio de la duda? Después de todo, un futuro estudio puede probar su beneficio. En un artículo publicado en Nature, Wang y sus colaboradores de la Clínica Cleveland estudiaron el destino metabólico de la lecitina. Utilizaron el enfoque metabolómico para buscar pequeñas moléculas circulantes asociadas a enfermedades coronarias.

Examinaron la sangre de pacientes que habían sufrido un ataque al corazón o un derrame cerebral. Luego compararon esos resultados con la sangre de personas que no habían tenido esos graves eventos cardiovasculares. Encontraron grandes diferencias en la colina, la betaína y la trimetilamina (TMA). Resulta que las bacterias intestinales producen estos metabolitos a partir de la lecitina. Y luego los convierten en trimetilamina N-óxido (TMAO).

Este metabolito terminal, TMAO, es una sustancia aterogénica conocida. Eso significa que está involucrado en la formación de placas ateroscleróticas. Ninguno de los metabolitos apareció en la sangre después de que la flora intestinal fuera eliminada con un antibiótico. ¿Podría ser que la flora intestinal de las personas con enfermedades cardiovasculares sea diferente de alguna manera de la de las personas sanas? No lo sabemos, pero sí sabemos que el estado fisiológico de una persona puede determinar la flora intestinal. Por ejemplo, la flora intestinal de las personas obesas es marcadamente diferente de la de las personas no obesas.

Basándonos sólo en este estudio, todavía no podemos decir si estos metabolitos de lecitina son factores causales, o si son sólo marcadores de la enfermedad. Esto se debe a que los estudios correlativos pueden mostrar sólo correlaciones, no causa y efecto.

¿Es la lecitina el único culpable que produce TMAO?

La carne roja contiene otra trietilamina. Esta molécula, llamada L-Carnitina, es similar a la colina y la lecitina. Como ellas, debe ser metabolizada por la flora intestinal en MAO y luego convertida en TMAO en la circulación. El mismo grupo de la Clínica Cleveland examinó la producción de TMAO por omnívoros, veganos y vegetarianos después de la ingestión de L-carnitina.

Encontraron que los humanos omnívoros tenían niveles más altos de TMAO circulante. ¿La razón? Los consumidores de carne tienen una flora bacteriana intestinal diferente a la de los vegetarianos y veganos. Contiene especies que se dan un festín de trietilaminas: colina, lecitina y carnitina.

Ahora, veamos un interesante estudio publicado en el prestigioso New England Journal of Medicine por Tang y su colega. Tenía dos fases. En la primera fase, los investigadores dieron a los participantes sanos un desafío de fosfatidilcolina usando una forma estable del fosfolípido marcada con un isótopo. Luego usaron la espectrometría de masas para monitorear los metabolitos de la colina antes y después de la supresión de la microbiota intestinal con antibióticos de amplio espectro.

Descubrieron que el desafío de la fosfatidilcolina aumentaba todos los metabolitos de la colina. Los antibióticos suprimieron la generación de metabolitos de TMAO. Reaparecieron después de que los antibióticos fueron descontinuados.

En la segunda fase, los investigadores examinaron la relación entre los niveles de TMAO en plasma en ayunas y los eventos cardiovasculares incidentes durante un período de 3 años. Estudiaron a más de 4.000 participantes que se sometieron a una angiografía coronaria electiva.

Encontraron una relación independiente y dependiente de la dosis entre el metabolito y el riesgo de un evento cardiovascular sobre la base del cuartil de TMAO: El cuartil más alto tenía 2,54 veces el riesgo sobre el cuartil más bajo.

Esto es lo que sabemos sobre la lecitina

El fosfolípido fosfatidilcolina (lecitina) es la mayor fuente dietética de colina, un nutriente esencial que forma parte de la familia de las vitaminas del complejo B. La colina desempeña diversas funciones metabólicas, que van desde su participación decisiva en el metabolismo de los lípidos y la estructura de la membrana celular hasta su papel de precursora de la síntesis del neurotransmisor acetilcolina.

Las carnes rojas, las carnes procesadas y la yema de huevo contienen altos niveles de lecitina. La flora intestinal metaboliza la fosfatidilcolina (lecitina) en tres metabolitos que se presentan en altas concentraciones en personas que han sufrido un ataque al corazón o un derrame cerebral. Metabolizamos esos metabolitos bacterianos en TMAO, una sustancia aterogénica conocida.

Un gran estudio de 4.000 pacientes durante 3 años mostró una correlación significativa entre los niveles de TMAO y los eventos cardíacos y los accidentes cerebrovasculares. Sin embargo, aunque muy sugerente, ninguno de estos estudios ha demostrado un efecto directo de la lecitina, o de su metabolito TMAO, como causa de la aterosclerosis.

¿Cómo se decide si se toman suplementos de lecitina?

Dado que el metabolito de la lecitina, TMAO, es una sustancia aterogénica conocida, hasta que no se entienda mejor si realmente causa la aterosclerosis, el enfoque prudente requeriría moderación. Eso significa limitar la ingesta de estos alimentos con altos niveles de lecitina. Además, como no hay pruebas creíbles que apoyen las afirmaciones de beneficios para la salud, no hay razón para tomar altas dosis de lecitina en forma de suplementos nutricionales.

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