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Robots parlantes podrían usarse para combatir la soledad y mejorar la salud mental en los hogares

Los robots parlantes que interactúan con las personas mayores podrían ser introducidos en los hogares de cuidado para ayudar a combatir la soledad y propiciar la salud mental

Pepper, un “robot culturalmente competente”, se probó con residentes ancianos en Gran Bretaña y Japón, y los que interactuaron con él hasta 18 horas en el transcurso de dos semanas “observaron una mejora significativa en su salud mental”, encontraron los investigadores.

Pepper formó parte de un gran estudio global conocido como Caresses, financiado conjuntamente por la Unión Europea y el gobierno japonés, que investigó el uso de la inteligencia artificial (IA) en el cuidado de los ancianos. Los investigadores han construido una enfermera robot parecida a un perro para medir remotamente a los pacientes los signos vitales.

Notable mejoría en personas mayores

Los científicos que están detrás del estudio también encontraron que “después de dos semanas de usar el sistema, hubo un pequeño pero positivo impacto en la severidad de la soledad entre los usuarios”. Pepper es completamente autónoma, lo que significa que no está controlada por una persona. El aparato, que cuenta con una tablet que puede reproducir música y entretenimiento, no sólo hace y responde preguntas, sino que puede entablar y mantener una conversación.

Ha sido diseñado para ser “culturalmente competente”, lo que significa que puede responder a las necesidades y preferencias específicas de la cultura de las personas mayores. El Dr. Chris Papadopoulos, profesor principal de salud pública de la Universidad de Bedfordshire del Reino Unido, fue el autor principal de la evaluación del proyecto de tres años.

Un estudio innovador

En una declaración en línea, describió el estudio como “innovador”, añadiendo: “Los resultados muestran que el uso de la inteligencia artificial de Caresses en robots como Pepper, tiene un beneficio potencial real para un mundo que está siendo testigo de que más personas viven más tiempo con menos gente para cuidarlos.

La salud mental deficiente y la soledad son preocupaciones importantes para el bienestar y hemos demostrado que los robots pueden ayudar a aliviarlas”. La Universidad de Bedfordshire, la Universidad de Middlesex y Advinia Health Care son los socios británicos del estudio, coordinado por la Universidad de Génova en Italia, que desarrolló la IA del robot. Investigadores de todo el mundo colaboraron en el proyecto con la empresa de robótica SoftBank Robotics.

Cuando se embarcaron por primera vez en el estudio en 2016, el equipo no podía haber previsto la pandemia de coronavirus, que ha tenido un enorme impacto en las personas mayores de las residencias de ancianos en todo el mundo.

Cuando iniciamos el proyecto estaba claro que la soledad en los adultos mayores era un problema realmente grande que está aumentando todo el tiempo y que queríamos abordar”, dijo Papadopoulos. “La atención social es increíblemente exigente y tenemos una sociedad que envejece.”

Combate la soledad durante el aislamiento

“Por supuesto, nunca podríamos haber predicho la relevancia que ha adquirido este tema hoy en día, donde hemos impuesto el aislamiento en muchos hogares de atención y el aislamiento selectivo para muchos otros, lo que ha dado lugar a sentimientos de soledad”, dijo. “Nuestro sistema no podría haber llegado en mejor momento para tratar de reducir algunos de esos problemas”.

Entonces, ¿podría Pepper ofrecer una verdadera ayuda a los muchos millones de personas mayores que aún no pueden ver a sus amigos y familiares por miedo al contagio? “El proyecto que desarrollamos ha demostrado ahora rigurosamente que el sistema que desarrollamos podría mejorar, y de hecho lo hizo, la salud mental, el bienestar y reducir la soledad“, dijo Papadopoulos. “Sin embargo, es sólo a nivel de prototipo y había muchas limitaciones técnicas”.

Calculó que se necesitarían otros dos o tres años de investigación, desarrollo comercial y financiamiento antes de que los robots como Pepper pudieran ser introducidos en los centros de atención. “Realmente creemos que esto no se trata de reemplazar el cuidado… un robot no puede hacer lo que un humano puede hacer. Pero pueden ser una herramienta complementaria útil para ayudar a estimular la salud mental de las personas”, dijo.

Centros de atención satisfechos

El Dr. Sanjeev Kanoria, cirujano, fundador y presidente de Advinia Health Care – uno de los mayores proveedores de atención a la demencia en el Reino Unido – dijo en una declaración que: “El robot fue probado en los centros de atención de Advinia en el Reino Unido. Ahora estamos trabajando para llevar el robot a la atención rutinaria, para que pueda ser de verdadera ayuda para los adultos mayores y sus familias”.

Vic Rayner, director ejecutivo del Foro Nacional de Cuidados de Gran Bretaña, expresó: “Siempre que pensamos en la tecnología en la atención, tenemos que tener absolutamente claro que lo que hace es mejorar la atención disponible y que es entendida y bienvenida por los que reciben la atención. Este estudio nos da una idea de que los robots pueden cumplir y cumplen con esos criterios. Por supuesto, desafía nuestra comprensión de la atención como una interacción puramente humana”.

“Sin embargo, en los últimos años todos hemos tenido múltiples desafíos como ciudadanos en cuanto al papel que la tecnología puede desempeñar, y es absolutamente correcto que estemos observando todos los aspectos del desarrollo tecnológico y comprendiendo cuándo es apropiado que se utilicen en los cuidados”, añadió Rayner. “Necesitamos asegurarnos de que la atención, y las personas que la utilizan, estén en la vanguardia de las mentes de los desarrolladores de tecnología y, siempre que sea posible, los que reciben la atención participen activamente en la configuración de ese futuro tecnológico”.

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