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¿Qué son las bacterias y qué hacen?

Las bacterias son organismos unicelulares microscópicos que existen por millones, en todos los ambientes, tanto dentro como fuera de otros organismos.

Algunas bacterias son dañinas, pero la mayoría sirven para un propósito útil. Soportan muchas formas de vida, tanto vegetales como animales, y se utilizan en procesos industriales y medicinales.

Se cree que las bacterias fueron los primeros organismos que aparecieron en la tierra, hace unos 4.000 millones de años. Los fósiles más antiguos que se conocen son de organismos parecidos a las bacterias.

Las bacterias pueden utilizar la mayoría de los compuestos orgánicos y algunos inorgánicos como alimento, y algunos pueden sobrevivir en condiciones extremas.

Un interés creciente en la función del microbioma intestinal está arrojando nueva luz sobre los papeles que las bacterias desempeñan en la salud humana.

¿Qué son las bacterias?

Las bacterias son organismos unicelulares que no son ni plantas ni animales.

Normalmente miden unos pocos micrómetros de longitud y existen juntas en comunidades de millones.

Un gramo de tierra contiene típicamente cerca de 40 millones de células bacterianas. Un mililitro de agua dulce suele contener alrededor de un millón de células bacterianas.

Se estima que la tierra contiene por lo menos 5 no millones de bacterias, y se cree que gran parte de la biomasa de la tierra está compuesta de bacterias.

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Tipos

Hay muchos tipos diferentes de bacterias. Una forma de clasificarlas es por la forma. Hay tres formas básicas.

  • Esférica: Las bacterias con forma de bola se llaman cocos, y una sola bacteria es un coco. Los ejemplos incluyen el grupo de los estreptococos, responsable de la “faringitis estreptocócica”.
  • En forma de varilla: Se conocen como bacilos (bacilo singular). Algunas bacterias con forma de vara son curvadas. Éstas se conocen como vibrio. Algunos ejemplos de bacterias con forma de vara son el Bacillus anthracis (B. anthracis) o el ántrax.
  • Espiral: Se conocen como espirilos (espirilos singulares). Si su espiral está muy apretado se conocen como espiroquetas. La leptospirosis, la enfermedad de Lyme y la sífilis son causadas por bacterias de esta forma.

Estructura

Las células bacterianas son diferentes de las células vegetales y animales. Las bacterias son procariotas, lo que significa que no tienen núcleo.

Una célula bacteriana incluye:

  • Cápsula: Una capa que se encuentra en el exterior de la pared celular en algunas bacterias.
  • Pared celular: Una capa que está hecha de un polímero llamado peptidoglicano. La pared celular le da a la bacteria su forma. Se encuentra fuera de la membrana plasmática. La pared celular es más gruesa en algunas bacterias, llamadas bacterias Gram positivas.
  • Membrana plasmática: Se encuentra dentro de la pared celular, genera energía y transporta sustancias químicas. La membrana es permeable, lo que significa que las sustancias pueden pasar a través de ella.
  • Citoplasma: Una sustancia gelatinosa dentro de la membrana de plasma que contiene material genético y ribosomas.
  • ADN: Contiene todas las instrucciones genéticas utilizadas en el desarrollo y la función de la bacteria. Se encuentra en el interior del citoplasma.
  • Ribosomas: Aquí es donde se hacen o sintetizan las proteínas. Los ribosomas son partículas complejas formadas por gránulos ricos en ARN.
  • Flagelo: Se utiliza para el movimiento, para impulsar algunos tipos de bacterias. Hay algunas bacterias que pueden tener más de una.
  • Pili: Estos apéndices similares al cabello en el exterior de la célula le permiten adherirse a las superficies y transferir material genético a otras células. Esto puede contribuir a la propagación de enfermedades en los seres humanos.

Alimentación

Las bacterias se alimentan de diferentes maneras.

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Las bacterias heterótrofas, o heterótrofas, obtienen su energía a través del consumo de carbono orgánico. La mayoría absorben material orgánico muerto, como la carne en descomposición. Algunas de estas bacterias parásitas matan a su huésped, mientras que otras les ayudan.

Las bacterias autótrofas (o simplemente autótrofas) producen su propio alimento, ya sea a través de cualquiera de ellas: la fotosíntesis, usando la luz solar, el agua y el dióxido de carbono, o
quimiosíntesis, usando dióxido de carbono, agua y químicos como amoníaco, nitrógeno, azufre y otros

Las bacterias que utilizan la fotosíntesis se llaman fotoautotrofas. Algunos tipos, por ejemplo las cianobacterias, producen oxígeno. Estas probablemente jugaron un papel vital en la creación del oxígeno en la atmósfera de la tierra. Otras, como las heliobacterias, no producen oxígeno.

Aquellas que utilizan la quimiosíntesis se conocen como quimioautotrofos. Estas bacterias se encuentran comúnmente en los respiraderos del océano y en las raíces de las legumbres, como la alfalfa, el trébol, los guisantes, los frijoles, las lentejas y los cacahuetes.

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