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¿Qué es un oxímetro de pulso?

Los dispositivos de fácil uso comenzaron a ser promocionados como un medio para detectar complicaciones graves

Antes de la pandemia de coronavirus, la mayoría de los americanos habían oído hablar de los pulsioxímetros sólo a través de programas de televisión, donde los paramédicos gritan el “oxigeno de pulso” de un paciente – o la medida de oxígeno en la sangre.

Pero cuando múltiples informes noticiosos mencionaron los oxímetros de pulso como una posible herramienta en el limitado arsenal de armas contra la COVID-19, los dispositivos médicos de bajo costo comenzaron a volar de los estantes casi tan rápido como el papel higiénico.

Típicamente sobre un dedo (aunque un dedo del pie o el lóbulo de la oreja también funcionan), un oxímetro de pulso transmite la luz de los sensores de un lado del dispositivo a través de la parte del cuerpo a los sensores del otro lado. En unos 15 segundos, calcula la cantidad de oxígeno que se está transportando por el torrente sanguíneo de la persona y muestra los resultados en forma de porcentaje.

Pulsioxímetro: valores normales

Los médicos consideran que una lectura del 94 por ciento y superior es normal. Los bajos niveles de oxígeno en la sangre (hipoxemia) pueden conducir a bajos niveles de oxígeno en los tejidos y órganos (hipoxia), lo que puede llevar a la muerte.

Los pulsioxímetros suelen comprarse para uso doméstico por personas que desean o necesitan controlar su suministro de oxígeno, incluidos los pacientes con enfermedades pulmonares crónicas como la EPOC, los atletas de alto rendimiento o las personas que viven a gran altura. Sin embargo, poco después de que comenzara la pandemia, los dispositivos de fácil uso comenzaron a ser promocionados como un medio para detectar complicaciones graves por COVID-19, la enfermedad que causa el virus.

“La razón por la que existe un interés tan grande en los pulsioxímetros ahora es que la COVID-19 tiene un efecto bastante significativo en la capacidad del cuerpo para oxigenarse, a veces en discordia con la forma en que se siente el paciente”, dice Benjamin Seides, director de pulmonología intervencionista del Hospital Central DuPage de Northwestern Medicine en Winfield, Illinois, en las afueras de Chicago. Aunque los pacientes no están especialmente faltos de aliento, sus bajos niveles de oxígeno en la sangre pueden indicar que se dirigen a una crisis.

Seides dijo que una idea comenzó a difundirse: Tal vez si los médicos le dijeran a la gente que vigilara sus niveles de oxígeno en la sangre, podrían contactar a un doctor o ir a la sala de emergencias si sus niveles de saturación bajaran dramáticamente. Eso provocó que se pusieran en marcha los dispositivos.

Alta demanda

Los datos de ventas proporcionados al Washington Post por Bloomreach, una empresa de software de comercio electrónico, muestran que las ventas estadounidenses de pulsioxímetros de punta de dedo aumentaron en un 506 por ciento respecto a la semana anterior durante la semana del 17 de febrero y en un 168 por ciento durante la semana del 24 de febrero.

Desde entonces, la demanda se mantuvo bastante estable y luego se redujo en las dos primeras semanas de abril. Pero en las últimas semanas, las ventas han empezado a subir de nuevo, quizás mientras los consumidores se preparan para la siguiente fase de vivir con la pandemia. A mediados de mayo, los dispositivos se seguían vendiendo, retrasando o retrasando los pedidos en tiendas como Walgreens, CVS y Target.

Los pulsioxímetros de grado médico cuestan 200 dólares o más, pero los consumidores pueden encontrarlos por unos 50 dólares en las farmacias, las grandes tiendas y en Internet. Incluso las versiones de menor costo son consideradas una forma rápida y confiable de medir cuán bien se está oxigenando.

Sin embargo, el uso correcto es la clave para una lectura fiable del pulso, que puede fluctuar en función de una serie de factores: lo que hace físicamente (sentado o corriendo), la colocación adecuada del dispositivo y la altitud a la que vive. Las uñas artificiales y el esmalte de uñas, especialmente los de gel, pueden producir mediciones inexactas, ya que bloquean la transmisión de la luz. Las manos frías o la mala circulación también pueden interferir con la luz y producir números falsos, porque los pulsioxímetros necesitan un flujo constante de sangre debajo del sensor.

Opiniones

El neumólogo Federico Cerrone, médico jefe del Overlook Medical Center en Summit, Nueva Jersey, dice que las personas con problemas de salud crónicos pueden querer obtener un oxímetro de pulso en este momento, porque puede ser una herramienta útil para consultar regularmente a un médico a través de la telemedicina. Los pacientes con COVID-19 que son dados de alta de un hospital, también pueden recibir un oxímetro de pulso para que puedan monitorear sus números para ver si están mejorando o empeorando.

Puede ser un consuelo o un presagio de problemas que indiquen que tal vez necesites volver al hospital”, dice Cerrone. Sin embargo, a menos que tenga una condición subyacente o se esté recuperando de la COVID-19, probablemente no necesite agregar una a su colección de suministros de salud en el hogar.

“Es una conveniencia, no una necesidad. Si te falta el aliento o tienes tos, puedes llamar a tu médico y que te revise el pulso desde el auto”, dice Cerrone. También advierte contra el uso de aplicaciones de oxímetro que pretenden indicarle varias lecturas médicas, porque su rendimiento no ha sido validado en estudios científicos.

Confiabilidad

Un estudio reciente de la Universidad de Oxford no encontró pruebas de que ninguna tecnología de teléfonos inteligentes sea precisa para la medición de la saturación de oxígeno en la sangre. De hecho, el estudio afirma que “los niveles de saturación de oxígeno obtenidos con tales tecnologías no deben ser confiables”.

Hay posibles inconvenientes en el uso generalizado de los oxímetros de pulso. Seides dice que algunos pacientes que los poseen se vuelven compulsivos y comprueban sus niveles de saturación demasiado a menudo. “En manos de pacientes nerviosos, el dispositivo crea ansiedad y confusión sin mucho valor probatorio, porque incluso con un pequeño bajón en las lecturas, llaman a su médico. Es importante reconocer que un pulsioxímetro es un único punto de datos de un cuadro completo”.

Otra preocupación es que quienes usan un oxímetro de pulso como prueba de fuego ante la COVID-19, pueden ignorar otros signos preocupantes. “Me preocupa que aunque sus números de saturación parezcan estar bien, las personas con otros síntomas, como la falta de aliento o la tos persistente, no busquen atención médica”, dice Seides.

Los médicos están de acuerdo en que durante esta pandemia, las acciones importantes siguen siendo el distanciamiento físico, lavarse las manos, usar mascarilla, escuchar a los funcionarios de salud pública y, si no se siente bien, llamar al médico.

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