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¿Qué es la metástasis?

La metástasis significa que el cáncer se propaga a una parte del cuerpo diferente de donde comenzó. Cuando esto sucede, los médicos dicen que el cáncer se ha “metastatizado”

Su médico también puede llamarlo “cáncer metastásico”, “cáncer avanzado” o “cáncer de etapa 4”. Pero estos términos pueden tener diferentes significados. Por ejemplo, un cáncer que es grande pero que no se ha extendido a otra parte del cuerpo también se puede llamar cáncer avanzado o cáncer localmente avanzado. Pídale a su médico que le explique dónde se ha extendido el cáncer.

Cómo se desarrollan las metástasis

Las metástasis se desarrollan más comúnmente cuando las células cancerosas se separan del tumor principal y entran en el torrente sanguíneo o en el sistema linfático. Estos sistemas transportan fluidos por todo el cuerpo. Esto significa que las células cancerosas pueden viajar lejos del tumor original y formar nuevos tumores cuando se asientan y crecen en una parte diferente del cuerpo.

A veces también se pueden desarrollar metástasis cuando las células cancerosas del tumor principal, típicamente en el abdomen o la cavidad abdominal, se desprenden y crecen en áreas cercanas, como en el hígado, los pulmones o los huesos.

Cualquier tipo de cáncer puede propagarse. El hecho de que esto suceda depende de varios factores, entre ellos:

El tipo de cáncer. Algunos cánceres tienen más probabilidades de propagarse que otros.

La rapidez con la que el cáncer crece.

Otros factores sobre el comportamiento del cáncer que su médico puede encontrar.

En qué parte del cuerpo puede propagarse el cáncer

El cáncer puede extenderse a casi todas las partes del cuerpo. Algunos tipos de cáncer tienden a propagarse, como por ejemplo:

El cáncer de mama tiende a propagarse a los huesos, el hígado, los pulmones, la pared torácica y el cerebro.

El cáncer de pulmón tiende a extenderse al cerebro, los huesos, el hígado y las glándulas suprarrenales.

El cáncer de próstata tiende a extenderse a los huesos.

Los cánceres de colon y recto tienden a extenderse al hígado y a los pulmones.

Con menos frecuencia, el cáncer puede extenderse a la piel, los músculos u otros órganos del cuerpo. Las células cancerosas también pueden propagarse al revestimiento alrededor de los pulmones llamado cavidad pleural. También se puede propagar al espacio alrededor del vientre llamado cavidad peritoneal. Cuando estas células cancerosas hacen que el líquido se acumule en estas áreas, se llama derrame pleural maligno y ascitis maligna.

¿Es una metástasis el mismo tipo de cáncer que antes?

Sí, un cáncer que se ha extendido a otra área recibe el mismo nombre que el cáncer original. Por ejemplo, un cáncer de mama que se extiende al hígado se llama cáncer de mama metastásico, no cáncer de hígado. Esto se debe a que el cáncer comenzó en el seno y el tratamiento utilizado es para el cáncer de mama.

¿Cómo diagnostican los médicos las metástasis?

Si usted ya ha recibido tratamiento para el cáncer no metastásico, probablemente tenga un plan de seguimiento. Verá a su médico para que le haga chequeos regulares. Se pueden hacer pruebas específicas para buscar metástasis.

Como alternativa, algunas personas ya tienen metástasis cuando se les diagnostica el cáncer por primera vez. En esta situación, las metástasis suelen detectarse durante las pruebas iniciales para determinar el estadio del cáncer.

El cáncer puede causar síntomas como dolor o falta de aliento. A veces estos síntomas llevarán a su médico a realizar las pruebas necesarias para encontrar las metástasis.

¿Cómo tratan los médicos la metástasis?

El tratamiento depende de:

El cáncer original y donde comenzó.

Cuánto se ha extendido el cáncer y dónde está localizado.

Su edad y su salud.

Sus opciones de tratamiento personal.

Los investigadores están aprendiendo más sobre cómo las metástasis pueden diferir del tumor original a nivel molecular y genético. Por eso el tratamiento es a menudo diferente del tratamiento usado para el tumor original.

El tratamiento puede incluir quimioterapia o terapia hormonal. La cirugía y la radioterapia también pueden ser opciones para algunos tipos de cáncer. Los médicos pueden probar un tipo de tratamiento y luego cambiar a otro cuando el primer tratamiento ya no funciona. O bien, puede ser una combinación de tratamientos.

Tipos de tratamiento

Los principales tipos de tratamiento para la metástasis incluyen:

Tratamiento que afecta a todo el cuerpo. Los médicos llaman a esto terapia sistémica. Incluye quimioterapia y otros medicamentos, como la terapia dirigida, la terapia hormonal y la inmunoterapia.

Tratamiento para el área con cáncer. Los médicos llaman a esta terapia local. Incluye cirugía, radioterapia y algunos otros tratamientos.

Cuando elija un tratamiento, hable con médicos que tengan experiencia en el tratamiento del cáncer metastásico. Los médicos pueden tener diferentes opiniones sobre el mejor plan de tratamiento. Obtenga más información sobre cómo obtener una segunda opinión.

¿El tratamiento cura el cáncer metastásico?

En algunas situaciones, el cáncer metastásico puede curarse, pero lo más común es que el tratamiento no cure el cáncer. Sin embargo, los médicos pueden tratarlo para retardar su crecimiento y reducir los síntomas. Es posible vivir durante muchos meses o años con ciertos tipos de cáncer, incluso después del desarrollo de la enfermedad metastásica.

La eficacia de cualquier tratamiento depende de:

El tipo de cáncer.

Cuánto se ha extendido el cáncer y dónde está localizado.

La cantidad de cáncer que hay.

Si el cáncer crece rápida o lentamente.

El tratamiento específico.

Cómo responde el cáncer al tratamiento

Es importante que pregunte a su médico sobre los objetivos del tratamiento. Estos objetivos pueden cambiar durante su cuidado, dependiendo de si el cáncer responde al tratamiento. También es importante saber que el dolor, las náuseas y otros efectos secundarios pueden controlarse con la ayuda del equipo de atención médica. Esto se denomina cuidados paliativos y debería formar parte de cualquier plan de tratamiento.

Las investigaciones demuestran que los cuidados paliativos pueden mejorar su calidad de vida y ayudarle a sentirse más satisfecho con el tratamiento que recibe. Obtenga más información sobre los cuidados paliativos o los cuidados de apoyo.

Tratamiento en ensayos clínicos

Los ensayos clínicos ofrecen tratamientos que aún no están disponibles para el público. Un ensayo clínico podría ser el principal tratamiento para las metástasis, o sólo una de las opciones. Sólo entre el 3 y el 5% de los adultos con cáncer participan en ensayos clínicos.

El tratamiento del ensayo clínico puede o no ayudar. Pero incluso si no lo hace, da a los investigadores información que podría ayudar a futuros pacientes. Aprenda más sobre los estudios clínicos y hable con su equipo de atención médica si está interesado en participar en uno.

Cuando usted vive con cáncer metastásico

Cuando se vive con cáncer durante muchos meses o años, los médicos suelen tratarlo como una enfermedad crónica o de larga duración. Al igual que alguien con cualquier enfermedad crónica, como la diabetes o la insuficiencia cardíaca, el tratamiento es importante. Es importante seguir el plan de tratamiento para que funcione lo mejor posible. También necesita apoyo para los efectos físicos, emocionales y sociales de vivir con cáncer.

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