¿Qué es la leucemia?

Se cree que la leucemia no es hereditaria, la mayoría de los casos se dan en personas sin ningún antecedente familiar de la enfermedad

La leucemia es una forma de cáncer que afecta la capacidad del cuerpo para producir células sanguíneas sanas. Comienza en la médula ósea, el centro blando de varios huesos. Aquí es donde se producen las nuevas células sanguíneas. Las células sanguíneas incluyen:

Los glóbulos rojos, que llevan el oxígeno de los pulmones a los tejidos del cuerpo y llevan el dióxido de carbono a los pulmones para ser exhalado.

Las plaquetas, que ayudan a la coagulación de la sangre.

Glóbulos blancos, que ayudan a combatir las infecciones, los virus y las enfermedades.

Aunque el cáncer puede afectar a los glóbulos rojos y a las plaquetas, la leucemia generalmente se refiere al cáncer de los glóbulos blancos. La enfermedad suele afectar a uno de los dos tipos principales de glóbulos blancos: los linfocitos y los granulocitos.

Estas células circulan por todo el cuerpo para ayudar al sistema inmunológico a combatir los virus, las infecciones y otros organismos invasores. Las leucemias que surgen de los linfocitos se denominan leucemias linfáticas; las de los granulocitos se denominan leucemias mieloides o mielógenas.

La leucemia puede ser aguda (aparece repentinamente) o crónica (dura mucho tiempo). Además, el tipo de célula leucémica determina si se trata de una leucemia aguda o de una leucemia crónica. La leucemia crónica rara vez afecta a los niños; la leucemia aguda afecta a adultos y niños.

La leucemia representa alrededor del 2% de todos los cánceres. Los hombres son más propensos a desarrollar la enfermedad que las mujeres, y los blancos son más propensos a desarrollarla que las personas de otros grupos raciales o étnicos. Los adultos son mucho más propensos a desarrollar leucemia que los niños. De hecho, la leucemia se presenta con mayor frecuencia en las personas mayores. Cuando hay casos de leucemia en niños, generalmente ocurre antes de los 10 años.

Causas

La leucemia tiene varias causas posibles. Entre ellas se incluyen:

Exposición a la radiación y a sustancias químicas como el benceno (que se encuentra en la gasolina sin plomo) y otros hidrocarburos.

La exposición a los agentes utilizados para curar o controlar otros cánceres, incluida la radiación.

Ciertas anomalías genéticas, como el síndrome de Down.

Algunas formas de leucemia, como la leucemia linfocítica crónica, ocasionalmente afectan a parientes cercanos de la misma familia. Pero la mayoría de las veces no se puede identificar una causa específica.

Tipos

Leucemias agudas

Con la leucemia aguda, los glóbulos blancos inmaduros se multiplican rápidamente en la médula ósea. Con el tiempo, desplazan a las células sanas. (Los pacientes pueden notar que sangran mucho o sufren de infecciones como resultado). Cuando estas células alcanzan un número elevado, a veces pueden propagarse a otros órganos, causando daños. Esto es especialmente cierto en la leucemia mieloide aguda. Los dos tipos principales de leucemia aguda involucran diferentes tipos de células sanguíneas:

La leucemia linfocítica aguda (LLA)

Es el tipo de leucemia más común en los niños, y afecta principalmente a los menores de 10 años. Los adultos a veces desarrollan LLA, pero es poco frecuente en personas mayores de 50 años. La LLA se produce cuando las células primitivas formadoras de sangre, llamadas linfoblastos, se reproducen sin desarrollarse en células sanguíneas normales. Estas células anormales desplazan a las células sanguíneas sanas. Pueden acumularse en los ganglios linfáticos y causar hinchazón.

La leucemia mieloide aguda (LMA)

Representa la mitad de los casos de leucemia diagnosticados en adolescentes y en personas de 20 años. Es la leucemia aguda más común en los adultos. La LMA se produce cuando las células primitivas formadoras de sangre, llamadas mieloblastos, se reproducen sin desarrollarse en células sanguíneas normales.

Los mieloblastos inmaduros abarrotan la médula ósea e interfieren con la producción de células sanguíneas normales. Esto conduce a la anemia, una condición en la que una persona no tiene suficientes glóbulos rojos. También puede provocar hemorragias y moretones (debido a la falta de plaquetas sanguíneas, que ayudan a la coagulación de la sangre) e infecciones frecuentes (debido a la falta de glóbulos blancos protectores).

Síntomas

Los primeros síntomas de la leucemia incluyen:

Fiebre.

Fatiga.

Huesos o articulaciones adoloridas.

Dolores de cabeza.

Erupciones en la piel.

Glándulas inflamadas (ganglios linfáticos).

Pérdida de peso inexplicable.

Encías sangrantes o inflamadas.

Un bazo o hígado agrandado, o una sensación de plenitud abdominal.

Cortes que se curan lentamente, hemorragias nasales o moretones frecuentes.

Muchos de estos síntomas acompañan a la gripe y a otros problemas médicos comunes. Si tiene alguno de estos síntomas, consulte a su médico. Él o ella puede diagnosticar el problema.

Diagnóstico

Es posible que su médico no sospeche de leucemia basándose sólo en sus síntomas. Sin embargo, durante su examen físico, puede encontrar que tiene los ganglios linfáticos inflamados o el hígado o el bazo agrandados. Los análisis de sangre de rutina, especialmente los recuentos de células sanguíneas, pueden arrojar resultados anormales.

En este momento, su médico puede ordenar otros exámenes, incluyendo

Una biopsia de médula ósea (se extrae y se examina una muestra de médula ósea).

Más análisis de sangre, para comprobar si hay células anormales.

Pruebas de anormalidades genéticas, como el cromosoma Filadelfia.

Las pruebas genéticas pueden ayudar a determinar exactamente qué tipo de leucemia tiene. (Cada uno de los cuatro tipos principales tiene subtipos.) Estas sofisticadas pruebas también pueden ofrecer pistas sobre cómo responderá a una terapia en particular.

Duración prevista

En general, la leucemia crónica progresa más lentamente que la leucemia aguda. Sin los medicamentos llamados inhibidores de la tirosina cinasa o un trasplante de médula ósea, las personas con LMC pueden vivir varios años hasta que la enfermedad actúe como LMA. Aún está por verse si los inhibidores de la tirosina cinasa pueden retrasar o prevenir la transformación de una leucemia crónica en una leucemia aguda.

Cómo prevenir la leucemia

No hay forma de prevenir la mayoría de las formas de leucemia. En el futuro, las pruebas genéticas pueden ayudar a identificar a las personas que tienen más probabilidades de desarrollar la enfermedad. Hasta entonces, los parientes cercanos de las personas con leucemia deben someterse a exámenes físicos de rutina.

Tratamiento

El tratamiento de la leucemia es una de las más intensas de todas las terapias contra el cáncer. La leucemia es un cáncer de la médula ósea. Es el lugar del cuerpo que fabrica la mayoría de las células que combaten la enfermedad. El tratamiento de la leucemia elimina estas células junto con las células cancerosas.

El tratamiento suele comprometer gravemente la función inmunológica y la capacidad del cuerpo para combatir las infecciones. Los pacientes necesitan una gran cantidad de cuidados de apoyo para recuperarse completamente. Es por eso que las personas con esta enfermedad deben ser tratadas en centros médicos que atienden rutinariamente a los pacientes con leucemia y que proporcionan excelentes cuidados de apoyo, especialmente durante los períodos de supresión inmunológica.

Lievana Sanchez

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