astrocitos
Neurología Salud

Los astrocitos mantienen la barrera hematoencefálica y el entorno cerebral

Los astrocitos son el tipo de célula glial más abundante en el cerebro y son diversos en su capacidad de ofrecer varias funciones protectoras al sistema nervioso central

La disposición de los astrocitos está relacionada con las interacciones químicas y físicas con otras células cerebrales. Los astrocitos contribuyen a la producción y mantenimiento de la barrera hematoencefálica. La barrera hematoencefálica es una membrana semipermeable que separa la sangre del cerebro del líquido extracelular del sistema nervioso central colectivo, incluidos el cerebro y la médula espinal.

Los astrocitos, también conocidos como astroglia o células astrogliales, fueron descubiertos por el científico Karl Bergmann y originalmente se llamaban Bergmann glia debido a su clasificación como célula protectora y aislante. Estas células se llamaron más tarde astrocitos por su forma de estrella.

Anatomía

Los astrocitos son células con forma de estrella que se encuentran en el cerebro. Al igual que otras células neuronales, están formados por sinapsis, o extremos celulares que permiten la comunicación química y eléctrica entre las células. Los astrocitos también consisten en dendritas que permiten que las comunicaciones de otras células se transmitan dentro del cuerpo celular.

Hay dos tipos principales de astrocitos, llamados protoplasmáticos o fibrosos, que se clasifican en función de sus diferencias estructurales y de su ubicación. Los astrocitos protoplásmicos se encuentran en toda la materia gris del cerebro, que es donde se encuentran la mayoría de las neuronas. La materia gris del cerebro controla funciones como el control muscular y la percepción sensorial, incluyendo el habla, el gusto, el sentido del olfato, la memoria, el juicio y más. Los astrocitos fibrosos se encuentran en toda la materia blanca del cerebro, que es donde están presentes las fibras nerviosas aisladas.

Aunque no hay variaciones anatómicas específicas de los astrocitos, los astrocitos enfermos tienen un gran impacto en la presencia y el desarrollo de las condiciones neurodegenerativas. El consenso general entre los investigadores es que los astrocitos contribuyen a las enfermedades neurodegenerativas cuando pierden su capacidad de equilibrar y desintoxicar las células cerebrales.

Función

Los astrocitos tienen una variedad de funciones dentro del cerebro y el sistema nervioso central en su conjunto. Los astrocitos proporcionan nutrientes a las neuronas mientras mantienen el equilibrio entre los iones celulares como el cloruro de sodio, el potasio y el fosfato.

Estos iones juegan un papel integral en el funcionamiento de cada neurona al proveer a las células de electrolitos y energía. Los astrocitos también ayudan a reparar los daños en el cerebro y el sistema nervioso central mediante un proceso denominado astrogliosis. Los astrocitos componen y mantienen la estructura de la barrera hematoencefálica, que es una membrana semipermeable que separa la sangre del cerebro del líquido extracelular de la médula espinal.

La semipermeabilidad se refiere a la capacidad de la barrera hematoencefálica de mantener fuera del cerebro los productos innecesarios y perjudiciales, permitiendo al mismo tiempo que los productos celulares beneficiosos e integrales pasen al cerebro. Por lo tanto, el funcionamiento de la barrera hematoencefálica es vital para la salud del cerebro y, por lo tanto, para la salud general de cada individuo.

Los astrocitos también mejoran las comunicaciones entre las células cerebrales y regulan los procesos metabólicos dentro del cerebro. Estos, incluyen la eliminación de productos de desecho y el procesamiento de sustancias utilizadas para la energía celular.

Si bien los astrocitos desempeñan un papel integral en la reparación de los daños del cerebro, su estructura y función también los prestan a un propósito menos útil. Los astrocitos pueden desempeñar un papel en la progresión de ciertos tumores cerebrales. Sus mecanismos pueden hacer que protejan a las células tumorales de la quimioterapia añadiendo calcio adicional para fortalecer la célula tumoral. Esta función es objeto de muchas investigaciones, ya que se ha demostrado que es perjudicial para las personas con diversos tipos de cáncer.

Condiciones asociadas

Además de ayudar a la progresión de los tumores cerebrales en determinadas circunstancias, se ha determinado que los astrocitos contribuyen o son la causa principal de los trastornos neurodegenerativos del sistema nervioso central. Esta disfunción de los astrocitos se denomina astrocitopatía.

Otro tipo de astrocitopatía es una afección denominada astrocitopatía de proteína ácida fibrilar glial autoinmune (GFAP). Esta afección hace que el sistema inmunológico de una persona adhiera fibras proteínicas que forman parte de la red celular glial, lo que da lugar a diversos síntomas, como fiebre alta, migrañas, inflamación del cerebro (también conocida como encefalopatía), movimientos repetitivos e involuntarios y cambios en la visión.

En estudios recientes también se ha demostrado que la disfunción de los astrocitos desempeña un papel en el desarrollo de afecciones del desarrollo neurológico como el síndrome de Rett, el síndrome del cromosoma X frágil y otras discapacidades intelectuales graves.

Rehabilitación

Se está investigando mucho en este momento para identificar la razón por la que las astrocitopatías se desarrollan y progresan hasta el punto en que lo hacen. El tratamiento de los nuevos casos de astrocitopatía GFAP consiste en altas dosis de corticosteroides e inmunoglobulina, que es una fórmula de proteínas que estimulan el sistema inmunológico. En este caso, la inmunoglobulina se suministra por vía intravenosa, o por infusión a través del brazo.

La mayoría de los individuos afectados por la astrocitopatía GFAP también recibirán un intercambio de plasma en el que una parte de su sangre se reemplaza con plasma sustituto para limpiarla. El mantenimiento a largo plazo de las astrocitopatías GFAP6 consiste en la administración continuada de esteroides orales y otros medicamentos que suprimen el sistema inmunológico, llamados inmunosupresores. Estos inmunosupresores ayudan a disminuir la respuesta inmune del cuerpo y a tratar la astrocitopatía desde la fuente.

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