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Leche: ¿es buena para la salud?

Mucha gente incluye la leche en su dieta, pero pocos cumplen con las cantidades diarias recomendadas. Los expertos ahora nos instan a repensar estas recomendaciones y explicar por qué la leche puede no ser tan saludable como pensamos.

La imagen de la leche de vaca ha recibido una pequeña paliza, con la avena, la almendra y la leche de soja como alternativas respetuosas con el medio ambiente.Pero para muchas personas de todas las edades, la leche de vaca sigue siendo una de las favoritas, ya sea como cereal, como acompañante espumosa del café o como bebida para dormir.

Las Guías Alimentarias de los Estados Unidos para el 2015-2020 recomiendan que las personas de 9 años o más consuman 3 tazas equivalentes de productos lácteos sin grasa y bajos en grasa (1%). Según la guía, elaborada por el Departamento de Salud y Servicios Humanos de los Estados Unidos y el Departamento de Agricultura de los Estados Unidos, esto incluye leche, yogur, queso y leche de soja fortificada.

Sin embargo, la cantidad promedio de productos lácteos que los adultos estadounidenses consumen es de alrededor de 1,6 tazas al día, muy por debajo de los niveles recomendados. ¿Significa eso que todos deberíamos buscar aumentar nuestro consumo de lácteos?

Los expertos que escriben en el New England Journal of Medicine no lo creen así. En cambio, ponen en duda la calidad de la evidencia que sustenta estas recomendaciones y sugieren fuentes alternativas para proporcionarnos los nutrientes necesarios para nuestra salud.

La fuerza de la evidencia es limitada

El debate sobre la leche, de hecho, no es nuevo.  En 2014, Connie M. Weaver, profesora emérita y ex jefa del Departamento de Ciencias de la Nutrición de la Universidad de Purdue en West Lafayette, IN, escribió un artículo en The American Journal of Clinical Nutrition en el que destacaba la falta de pruebas de buena calidad en apoyo de las directrices sobre productos lácteos.

En su artículo, que fue, en parte, financiado por el Instituto Danone Internacional, Weaver alude a las razones históricas de la importancia de la leche en nuestra dieta.  “Los alimentos lácteos juegan un papel central en la mayoría de las recomendaciones de orientación dietética. Proporcionan un paquete de nutrientes esenciales y componentes bioactivos para la salud que son difíciles de obtener en dietas sin o con un uso limitado de productos lácteos”, escribe Weaver.

“Desde la revolución agrícola, cuando las fuentes de energía pasaron de los alimentos vegetales relativamente ricos en calcio en las dietas de los cazadores-recolectores a los cultivos de cereales con bajo contenido de calcio, la principal fuente de calcio dietético ha sido la leche”, continúa.

La leche ha figurado en todas las iteraciones de las Guías Alimentarias de los Estados Unidos desde su primera publicación en 1917. Cada 5 años, el Comité Asesor de las Guías Alimentarias para los Estadounidenses actualiza la guía, revisando la evidencia disponible.

Weaver hace referencia a las investigaciones que destacan cómo seguir una dieta sin lácteos en el contexto de una dieta occidental al estilo de EE.UU. y que dejaron a los adolescentes de 9 a 18 años de edad luchando por lograr la ingesta recomendada de calcio.

Con el fin de cumplir con la ingesta diaria de nutrientes, la leche y el queso aportan “el 46,3% de calcio, el 11,6% de potasio y el 7,9% de magnesio en la dieta americana”. Sin embargo, cuando se trata de la salud en general, Weaver escribe, “la fuerza de la evidencia para el consumo de productos lácteos y la salud está limitada por la falta de ensayos controlados aleatorios de potencia adecuada”.

La salud humana y el medio ambiente

Un nuevo artículo de revisión en el New England Journal of Medicine recoge el argumento. Walter C. Willett y David S. Ludwig, ambos con cargos en la Escuela de Salud Pública de Harvard T.H. Chain y en la Escuela de Medicina de Harvard en Boston, MA, discuten los méritos de la leche. También plantean preguntas sobre el posible riesgo que puede conllevar su consumo.

Tanto Willett, profesora de epidemiología y nutrición, como Ludwig, endocrinóloga, declaran que no hay conflictos de intereses relevantes ni patrocinio de la industria para su artículo. Medical News Today preguntó a Willett por qué está interesado en estudiar la relación entre el consumo de leche y la salud.

“Este es un tema importante porque la leche es uno de los pocos alimentos que forman parte específicamente de las pautas dietéticas en los EE.UU. y en muchos otros países, y la cantidad recomendada en los EE.UU. (3 vasos al día o cantidades equivalentes de queso u otros productos lácteos) constituiría una gran parte de una dieta general”, explicó.

“Sin embargo, los estudios realizados en las últimas décadas no han apoyado claramente la necesidad de ingestas tan elevadas para la prevención de fracturas, que ha sido la principal justificación, y se han planteado algunas preocupaciones sobre los daños”, continuó. “Por lo tanto, pensamos que sería útil tener una visión general de las pruebas sobre los riesgos, la ingesta de leche y los beneficios a la salud”.

Pero la salud no es la única preocupación

“Además, la leche tiene una fuerte huella ambiental, especialmente la producción de gases de efecto invernadero, y si todo el mundo consumiera 3 vasos al día, esto haría muy difícil evitar el calentamiento global extremo”, elaboró. “Esto debería ser considerado al menos cuando se tomen decisiones sobre la producción y el consumo de leche”.

Leche: daños a la salud

En su artículo, los profesores destacan las contribuciones que la leche puede hacer a la multitud de aspectos de nuestra salud. La salud ósea es probablemente la más familiar para muchas personas.

La leche es una fuente de calcio, un mineral fundamental para el desarrollo y el mantenimiento de una buena función ósea. Sin embargo, los estudios que establecieron las recomendaciones diarias de cuánta leche y, por extensión, cuánto calcio debemos consumir, fueron muy pequeños.

“La base de las recomendaciones de los Estados Unidos para el consumo de leche se deriva de estudios que evalúan el equilibrio de la ingesta y la excreción de calcio en sólo 155 adultos en los que la ingesta de calcio estimada necesaria para mantener el equilibrio era de 741 mg por día”, escriben los profesores en su artículo.

“Más allá del pequeño tamaño, estos estudios de equilibrio tienen otras serias limitaciones, incluyendo la corta duración (2 a 3 semanas) y los altos consumos habituales de calcio”, continúan. Las pruebas no apoyan el consumo de leche para reducir el riesgo de fracturas de cadera, explican además. Por el contrario, señalan que los países con un alto consumo de leche y calcio también tienen las tasas más altas de fractura de cadera.

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