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La erradicación de la poliomielitis en África ya es un hecho

La poliomielitis ha sido erradicada de África, dijo el martes la Organización Mundial de la Salud

“Hoy nos reunimos para regocijarnos por un éxito histórico de la salud pública, la certificación de la erradicación del virus salvaje de la poliomielitis en la región africana”, dijo Tedros Adhanom Ghebreyesus, director general de la Organización Mundial de la Salud, durante un evento transmitido en vivo.

El fin de la polio salvaje en África es un gran día“, dijo Tedros, quien también es el presidente de la junta de supervisión de la polio. “Su éxito es el éxito del mundo. Ninguno de nosotros podría haber hecho esto solo”. El CDC advierte a los padres que estén atentos a la mielitis flácida aguda en los niños

Lucha histórica

La polio fue una vez un virus común. En algunos niños pequeños puede afectar a los nervios y causar debilidad muscular o parálisis. No hay tratamiento ni cura, pero vacunarse puede prevenir la infección. Los gobiernos y las organizaciones sin fines de lucro han estado trabajando desde 1996 para tratar de erradicar el virus del continente africano con campañas de vacunación sostenidas. Casi 9.000 millones de vacunas contra la polio han sido distribuidas, dijo Tedros.

Una gran parte del esfuerzo de erradicación se ha realizado a través de la Iniciativa Mundial para la Erradicación de la Poliomielitis (GPEI), creada en 1988 y dirigida por los gobiernos nacionales y cinco asociados: Rotary International, la OMS, el UNICEF, los Centros de Control y Prevención de Enfermedades de los Estados Unidos y la Fundación Bill y Melinda Gates.

Reconocimiento

El Secretario de Salud y Servicios Humanos de EE.UU. Alex Azar, el Director de los Centros de Control y Prevención de Enfermedades de EE.UU. Dr. Robert Redfield y el copresidente de la Fundación Bill y Melinda Gates felicitaron a África por la erradicación de la poliomielitis durante el evento de certificación de este hito el martes.

“Hoy es un día histórico para la salud mundial, y es motivo de celebración para todos los que trabajan para mejorar la salud de los africanos”, dijo Azar en un mensaje pregrabado. “Felicitaciones a todos los que ayudaron a hacerlo posible”.

Monitoreo y vigilancia

Los funcionarios querían asegurarse de que la polio realmente había desaparecido y han esperado cuatro años desde que se diagnosticó el último caso de virus salvaje. Rose Gana Fomban Leke, que preside la Comisión Regional Africana de Certificación para la erradicación de la poliomielitis, dijo que la decisión de declarar la región libre del virus se tomó después de muchos años de vigilancia, inmunización y análisis de laboratorio de los 47 estados miembros de la región en el continente.

“El trabajo ha durado años y ahora podemos ver los resultados. Es un gran hito. Estoy segura de que en la región, durante los últimos cuatro años no hemos visto ni un solo virus de la polio”, dijo. Según una declaración de la OMS, “El último caso de poliovirus salvaje en la región fue detectado en 2016 en Nigeria. Desde 1996, las actividades de erradicación de la poliomielitis han evitado que hasta 1,8 millones de niños sufran parálisis de por vida y han salvado aproximadamente 180.000 vidas”.

Esto no significa que ningún niño desarrollará los síntomas de la polio. El virus debilitado que se utiliza para fabricar la vacuna oral puede a veces sobrevivir en poblaciones que están subinmunizadas y, si circula lo suficiente, puede volver a transformarse en una forma peligrosa. Se llama poliovirus circulante derivado de una vacuna. La OMS dice que 16 países africanos están luchando actualmente contra los brotes de esta cepa derivada de una vacuna.

Inmunización

“El pequeño riesgo de que circule el virus de la poliomielitis derivado de una vacuna palidece en importancia ante los tremendos beneficios para la salud pública asociados a la vacuna oral de la poliomielitis”, dice la OMS en su sitio web.

“Cada año, se previenen cientos de miles de casos debidos al virus salvaje de la polio. Se han evitado más de 10 millones de casos desde que comenzó la administración a gran escala de la vacuna oral contra la polio hace 20 años”. Por eso, los niños de los países en desarrollo reciben dos dosis de la vacuna: la vacuna oral, que se administra en forma de gotas fáciles de administrar, y una inyección, que se hace con un virus de polio completamente inactivado que no puede ser reactivado.

Los niños de los países desarrollados sólo reciben la vacuna, pero necesitan cuatro dosis para estar completamente protegidos. “En el pasado, los poliovirus derivados de vacunas en circulación se han detenido rápidamente con 2 ó 3 rondas de campañas de inmunización de alta calidad. La solución es la misma para todos los brotes de poliomielitis: inmunizar a todos los niños varias veces con la vacuna oral para detener la transmisión de la poliomielitis, independientemente del origen del virus”, dijo la OMS.

Avances

La última región en erradicar la polio salvaje fue el sudeste de Asia. La poliomielitis ha sido erradicada en América, Europa, la mayor parte de Australasia y ahora en África. Las cepas salvajes de polio sólo circulan ahora en dos países: Afganistán y Pakistán.

Los casos de poliovirus salvaje han disminuido en más del 99% desde 1988, de unos 350.000 casos estimados en más de 125 países endémicos entonces, a 175 casos reportados en 2019″, dijo la OMS. Bill Gates, fundador de Microsoft y copresidente de la Fundación Bill y Melinda Gates, lo calificó de “hito histórico y de triunfo de la salud pública para África”.

Pero, advirtió que ahora, más que nunca, es importante proteger los progresos realizados. La polio salvaje sigue presente en Pakistán y Afganistán, y hasta que no desaparezca en todos los lugares, todavía puede volver, dijo. Redfield de los CDC también destacó que todavía hay trabajo por hacer. Dijo que cada país debe continuar vacunando para mantener altos niveles de protección contra la vacunación.

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