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La amenaza del sarampión para la salud pública está lejos de haber terminado

En 2018, el resurgimiento mundial del sarampión comenzó en serio. En todo el mundo, las muertes atribuidas al sarampión superaron las 140.000

En 2019, el ritmo de propagación del sarampión se aceleró, ya que el número de casos aumentó considerablemente en comparación con 2018. Es probable que una vez que se complete el recuento, el número de muertes en 2019 supere los totales de 2018.

En septiembre de 2019, un brote de sarampión en Samoa ocupó los titulares de las noticias. Al 6 de enero de 2020, se habían confirmado 5.697 casos de sarampión en Samoa y 83 muertes. En lo que se considera el peor brote de sarampión del mundo en la historia reciente, se han registrado 310.000 casos desde finales de 2019 en la República Democrática del Congo.

Evolución del sarampión

En enero de 2020 la Organización Mundial de la Salud (OMS) comunicó al menos 6.000 muertes por sarampión. Cabe destacar que esta cifra es más del doble del número de muertes por Ébola en ese país. En los Estados Unidos, en 2019 se notificaron aproximadamente 1.300 casos de sarampión. Esto es tres veces el número de casos en 2018.

En junio de 2019, el estado de Nueva York prohibió las exenciones religiosas de los mandatos de vacunación para los niños que ingresan a la escuela, después de que el sarampión se propagara en la comunidad judía ultraortodoxa, registrándose algunos casos de sarampión congénito.

A lo largo de 2019, gobernadores, legisladores y alcaldes de los EE.UU. se enfrentaron con la comunidad anti-vaxista. En los Estados Unidos, esta comunidad es extraordinariamente ruidosa ya que demoniza las vacunas y, en algunos casos, amenaza a los médicos que transmiten mensajes que instan a los padres a vacunar a sus hijos. Pero, aún faltan más investigaciones relacionadas con un nuevo tratamiento para el sarampión.

Los anti-vacuneros tienen un doble enfoque. Primero, difunden afirmaciones científicamente espurias y dudosas sobre los peligros de la vacunación. En segundo lugar, adoptan un punto de vista radicalmente contrario a la interferencia del gobierno. Los anti-vacunistas presionan a los legisladores (especialmente a nivel estatal) para que mantengan las exenciones de los mandatos de vacunación, aparentemente por temor a la interferencia del gobierno en la elección de los padres.

Los recientes esfuerzos por mantener las exenciones en Nueva Jersey tuvieron éxito. Actualmente, todos los estados, excepto California, Maine, Misisipí, Nueva York y Virginia Occidental, permiten exenciones por motivos religiosos de las vacunas que de otro modo serían obligatorias.

Fuera de los EE.UU., en la República Democrática del Congo, por ejemplo, la oposición a la vacunación se debe a la desconfianza hacia las autoridades sanitarias occidentales. Se han perpetrado actos de violencia contra los trabajadores sanitarios que intentan inocular a la gente contra las fases del sarampión y el Ébola.

El problema no desaparecerá en 2020. A nivel mundial, las autoridades de salud pública no están bajando la guardia. No pueden, para no recordarles que antes de la introducción de la vacuna contra el sarampión en 1963, se producían grandes epidemias de sarampión casi cada dos o tres años, cada una de las cuales provocaba hasta 2,6 millones de muertes en todo el mundo.

Riesgos por epidemia de sarampión

Tras un período en el que el sarampión parecía haber sido erradicado en muchos países y regiones, las tasas de vacunación a nivel mundial comenzaron a estancarse hace un decenio. La OMS estima que el 86% de los niños de todo el mundo recibieron la primera dosis de la vacuna contra el sarampión en 2018, y menos del 70% recibieron la segunda dosis recomendada.

Esto está muy por debajo de la recomendación de la OMS, que establece que al menos el 95% de los niños reciban dos dosis de la vacuna contra el sarampión para proteger óptimamente a las poblaciones de la enfermedad. Las políticas de vacunación de muchos países europeos son más punitivas que las de los Estados Unidos. Hay penalizaciones económicas para los padres que se niegan a vacunar. Y, con pocas excepciones, no se permiten exenciones religiosas o de otro tipo.

Los anti-vaxxers se oponen considerando tal interferencia del gobierno con la libertad de elegir lo draconiano y moralmente incorrecto. En su opinión, viola la libertad de la gente de la violación del gobierno de su derecho a elegir. Pero, las vacunas en cuestión pertenecen en su mayoría a niños en edad escolar que son demasiado jóvenes para ejercer su propio juicio. Los niños no están tomando decisiones aquí, los padres sí. Y al negarse a vacunar, los padres ponen a sus hijos en peligro.

Todo esto plantea la pregunta filosófica de hasta qué punto el gobierno puede restringir legítimamente las opciones de sus ciudadanos para proteger mejor la salud pública. La vacunación obligatoria restringe inequívocamente la libertad de elección de los padres. Sin embargo, ¿no debería la salud pública dar prioridad a la protección de los niños contra las enfermedades infecciosas y la consiguiente inmunidad de la manada que resulta de hacer vacunar al mayor número posible de personas?

Después de todo, el interés público es evitar las enfermedades prevenibles y contagiosas. Convencer a una pequeña minoría de ciudadanos reacios, algunos dicen “indecisos en cuanto a la vacuna”, de que cumplan plenamente los mandatos de salud pública es una tarea difícil. Por eso la OMS ha señalado la necesidad de ganarse la confianza del público con respecto a las vacunaciones. Esto requiere educación, mensajes positivos y la voluntad de confrontar y debatir a la comunidad anti-vacuna de manera civil y respetuosa en un entorno público.

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