¿Por qué le tenemos tanto miedo a la fiebre?

En la mayoría de las circunstancias, la fiebre es beneficiosa, reduce la gravedad de la enfermedad y acorta su duración

Entre las muchas medidas que se están aplicando para prevenir la propagación de la COVID-19, se toman temperaturas instantáneas con un escáner de frente, antes de que la gente pueda entrar en un edificio. ¿Qué pasó con 98,6, los grados Fahrenheit que la mayoría de los médicos han considerado durante mucho tiempo temperatura corporal normal?

Philippa Gordon, una pediatra de Brooklyn, en un artículo titulado “Los cuerpos de la gente ahora funcionan más frescos de lo ‘normal’ – incluso en la Amazonia boliviana”, junto a dos antropólogos, Michael Gurven y Thomas Kraft, de la Universidad de California, Santa Bárbara, abordan el tema en profundidad.

Temperatura y variabilidad

Describen que “no hay una sola temperatura corporal ‘normal’ universal para todos en todo momento”. Más bien, la temperatura corporal varía, no sólo de una persona a otra, sino también a lo largo del día – más baja por la mañana, más alta por la tarde; subiendo durante y después del ejercicio; variando en diferentes momentos del ciclo menstrual, y a diferentes edades – más baja para los ancianos.

Además, los investigadores que tomaron cientos de miles de lecturas de la temperatura de la gente en Palo Alto, California, encontraron que 97,5 era la nueva normalidad, más baja de lo que el médico alemán Carl Wunderlich estableció en 1867 en un estudio de 25.000 personas. (La investigación del Dr. Wunderlich encontró que la temperatura corporal “normal” oscilaba entre 97,2 y 99,5).

Disminución

Al revisar los datos desde 1862 hasta 2017, Julie Parsonnet, profesora de medicina en la Escuela de Medicina de la Universidad de Stanford y coautores, encontró una disminución constante de la temperatura corporal promedio de alrededor de 0,05 grados Fahrenheit por década. Ella ha observado que al menos el 75 por ciento de las temperaturas normales están ahora por debajo de 98,6.

Si la temperatura corporal de alguien registra 98,6, ¿significaría eso que tiene fiebre? Posiblemente, dijo Sharon S. Evans, profesora de oncología e inmunología del Centro Oncológico Integral Roswell Park en Buffalo, Nueva York, aunque 100,4 se considera generalmente el extremo inferior del espectro de la fiebre.

La fiebre afecta a todos los aspectos del sistema inmunológico para que funcione mejor.

Un indicador beneficioso

En una revisión escrita de Elizabeth A. Repasky y Daniel T. Fisher, Evans demostró que en la mayoría de las circunstancias, la fiebre es beneficiosa, ya que reduce la gravedad de la enfermedad y acorta su duración. Sin embargo, hizo hincapié en que los pacientes deben seguir el consejo de sus médicos sobre la toma de medicamentos para reducir la fiebre.

“La fiebre actúa para movilizar múltiples brazos sobre el sistema inmunológico, una función que se conserva notablemente bien en muchas, muchas especies, tanto de sangre caliente como de sangre fría”, explicó en una entrevista. “La fiebre afecta a todos los aspectos del sistema inmunológico para que funcione mejor”.

Para empezar, Evans dijo que la fiebre activa la inmunidad innata, la movilización de los glóbulos blancos: neutrófilos que patrullan el cuerpo en busca de patógenos y macrófagos que los engullen. Los macrófagos, a su vez, envían una alarma de que se necesita ayuda, impulsando la inmunidad adaptativa – células T y B – a la acción.

Estas células inician una respuesta específica al invasor: la producción de anticuerpos días después “Tratar la fiebre puede prolongar o empeorar la enfermedad”, comentó Paul Offit, vacunador de la Universidad de Pensilvania. Declaró que “Hipócrates tenía razón: tratar la fiebre es una mala idea”, en una fascinante presentación en You Tube del Colegio de Médicos de Filadelfia.

Garantía de supervivencia

La fiebre aumenta la supervivencia“, informó Offit. Eso explica su persistencia a lo largo de la evolución animal, aunque tiene un costo metabólico significativo. La inmunidad, tanto innata como adaptativa, “funciona mejor a temperaturas más altas”, dijo.

Por lo tanto, cuando se toman medicamentos como el acetaminofeno (Tylenol y sus formas genéricas) o el ibuprofeno para suprimir la fiebre, se trabaja realmente contra los beneficios protectores inherentes que la naturaleza otorga. Sí, un reductor de fiebre probablemente te haría sentir mejor, aliviando síntomas como el dolor de cabeza, los dolores musculares y la fatiga. Pero, Offit enfatizó,: “no se supone que te sientas mejor. Se supone que debes quedarte bajo las mantas, mantenerte caliente y sobrellevar la infección”, no salir y contagiar a los demás.

“Tenemos fiebres por una razón”, dijo. La fiebre ayuda a reducir la diseminación del virus y acorta la duración de enfermedades como la gripe. A su juicio, el proverbial remedio de la abuela para el resfriado común, la sopa de pollo caliente, probablemente ayuda porque el vapor aumenta la temperatura de las vías nasales, reprimiendo la reproducción del virus.

Evans y sus colegas escribieron, que “el hecho de que la fiebre se haya mantenido a lo largo de la evolución de los vertebrados, argumenta fuertemente que las temperaturas febriles confieren una ventaja de supervivencia”. Esto es cierto para los invertebrados como los insectos. Y cuando los animales de sangre fría como los lagartos o las abejas se enferman, tratan de elevar su temperatura corporal aumentando la actividad física o buscando un ambiente más cálido, explicó Evans.

Constante temor

Entonces, ¿por qué estamos tan empeñados en suprimir las fiebres? El miedo es una de las razones, dijo Gordon, pediatra de Brooklyn, quien dijo que los padres frenéticos a menudo llaman en medio de la noche, cuando la fiebre de un niño aumenta.

Sugirió que los médicos adviertan a los padres con antelación para que esperen un aumento nocturno de la fiebre del niño y que expliquen que las fiebres altas por una infección no son perjudiciales. “El cuerpo tiene un termostato incorporado – el hipotálamo – que impide que las temperaturas suban lo suficiente como para causar daños”, dijo.

Las convulsiones febriles (breves convulsiones, temblores y tal vez pérdida de conciencia que afectan a algunos niños pequeños) son el resultado de la rapidez con que suben las temperaturas, no de lo alto que llegan. En un niño genéticamente susceptible, una convulsión puede ocurrir cuando la temperatura se eleva rápidamente incluso a bajas temperaturas, digamos, de 99 a 100,8.

“Las convulsiones febriles son espeluznantes y aterradoras para que los padres las observen, pero no causan ningún daño”, dijo Gordon. Sin embargo, agregó que la fiebre es preocupante en los bebés muy pequeños que tienen sistemas inmunológicos inmaduros y que aún no han sido vacunados contra enfermedades graves.

Orientaciones

Aún conociendo los beneficios de la fiebre para combatir las infecciones, Gordon dijo que recomendaría medicamentos para bajar la fiebre si un niño, especialmente un niño no verbal, se siente muy mal y tal vez no pueda dormir o comer.

A los adultos se les suele aconsejar que busquen ayuda médica si su fiebre supera los 103 grados. Una importante advertencia sobre las fiebres altas: a diferencia de las fiebres resultantes de una infección, no existe un cierre natural para las fiebres inducidas por el medio ambiente, como podría ocurrir si un niño se encierra en un coche caliente o un atleta demasiado vestido hace demasiado ejercicio en un día caluroso, lo que puede dar lugar a un golpe de calor fatal.

Los consumidores también deben considerar cómo se toma la temperatura antes de interpretar los resultados. La temperatura del oído suele ser ligeramente más alta que la oral, que a su vez es más alta que la de las axilas o la de la frente.

Para asegurar una lectura fiable, la temperatura de los recién nacidos debe tomarse con un termómetro rectal, dijo Gordon. Pero para los niños mayores con fiebre, el número exacto de grados no importa a menos que no hayan sido vacunados.

Lievana Sanchez

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