El poder de las mascotas: beneficios para la salud

Nada se compara con la alegría de volver a casa con un compañero leal. El amor incondicional de una mascota puede hacer más que hacerte compañía. Las mascotas también pueden disminuir el estrés, mejorar la salud del corazón, e incluso ayudar a los niños con sus habilidades emocionales y sociales

Se estima que el 68% de los hogares de EE.UU. tienen una mascota. ¿Pero quién se beneficia de un animal? ¿Y qué tipo de mascota aporta beneficios para la salud? En los últimos 10 años, los NIH se han asociado con el Centro Waltham de Nutrición de Mascotas de la Corporación Mars para responder a preguntas como estas financiando estudios de investigación.

Los científicos están buscando cuáles son los beneficios potenciales de salud física y mental para diferentes animales, desde peces a conejillos de indias, pasando por perros y gatos.

Posibles efectos sobre la salud

La investigación sobre las interacciones entre humanos y animales es todavía relativamente nueva. Algunos estudios han mostrado efectos positivos para la salud, pero los resultados han sido contradictorios. Se ha demostrado que la interacción con los animales disminuye los niveles de cortisol (una hormona relacionada con el estrés) y reduce la presión arterial. Otros estudios han descubierto que los animales pueden reducir la soledad, aumentar los sentimientos de apoyo social y mejorar el estado de ánimo.

El NIH/Mars Partnership está financiando una serie de estudios centrados en las relaciones que tenemos con los animales. Por ejemplo, los investigadores están investigando cómo los animales pueden influir en el desarrollo de los niños. Están estudiando las interacciones de los animales con los niños que tienen autismo, el trastorno por déficit de atención e hiperactividad (ADHD) y otras condiciones.

“No hay una sola respuesta sobre cómo una mascota puede ayudar a alguien con una condición específica”, explica la Dra. Layla Esposito, quien supervisa el Programa de Investigación de Interacción Humano-Animal de los NIH. “¿Su objetivo es aumentar la actividad física? Entonces usted podría beneficiarse de tener un perro. Tienes que pasear un perro varias veces al día y vas a aumentar la actividad física. Si su objetivo es reducir el estrés, a veces ver a los peces nadar puede resultar en una sensación de calma. Así que no hay un tipo que sirva para todos”.

El NIH está financiando encuestas a gran escala para averiguar el rango de mascotas con las que vive la gente y cómo sus relaciones con sus mascotas se relacionan con la salud. “Estamos tratando de aprovechar la calidad subjetiva de la relación con el animal -esa parte del vínculo que la gente siente con los animales- y cómo eso se traduce en algunos de los beneficios para la salud”, explica el Dr. James Griffin, experto en desarrollo infantil del NIH.

Los animales ayudan a la gente

Los animales pueden servir como fuente de consuelo y apoyo. Los perros de terapia son especialmente buenos en esto. A veces los llevan a hospitales o asilos para ayudar a reducir el estrés y la ansiedad de los pacientes. “Los perros están muy presentes. Si alguien está luchando con algo, saben cómo sentarse y ser cariñosos”, dice la Dra. Ann Berger, médica e investigadora del Centro Clínico de los NIH en Bethesda, Maryland. “Su atención está enfocada en la persona todo el tiempo”.

Berger trabaja con personas que tienen cáncer y enfermedades terminales. Les enseña sobre la atención para ayudar a disminuir el estrés y controlar el dolor. “Los fundamentos de la atención plena incluyen la atención, la intención, la compasión y la conciencia”, dice Berger. “Son cosas que los animales traen a la mesa. La gente tiene que aprenderlo. Los animales lo hacen de forma innata”.

Acompañamiento terapéutico y pedagógico

Los investigadores están estudiando la seguridad de llevar animales a los hospitales porque los animales pueden exponer a las personas a más gérmenes. Un estudio actual está estudiando la seguridad de traer perros para visitar a los niños con cáncer, dice Esposito. Los científicos harán pruebas en las manos de los niños para ver si hay niveles peligrosos de gérmenes transferidos del perro después de la visita.

Los perros también pueden ayudar en el aula. Un estudio encontró que los perros pueden ayudar a los niños con TDAH a centrar su atención. Los investigadores inscribieron a dos grupos de niños diagnosticados con TDAH en sesiones de terapia de grupo de 12 semanas. El primer grupo de niños le leyó a un perro de terapia una vez a la semana durante 30 minutos. El segundo grupo le leyó a marionetas que parecían perros.

Los niños que le leyeron a los animales reales mostraron mejores habilidades sociales y más intercambio, cooperación y voluntariado. También tuvieron menos problemas de comportamiento. Otro estudio encontró que los niños con trastorno del espectro autista eran más tranquilos cuando jugaban con conejillos de indias en el aula.

Cuando los niños pasaban 10 minutos en un grupo de juego supervisado con conejillos de indias, sus niveles de ansiedad disminuían. Los niños también tuvieron mejores interacciones sociales y se involucraron más con sus compañeros. Los investigadores sugieren que los animales ofrecían una aceptación incondicional, lo que los convertía en un tranquilo consuelo para los niños.

Interacción social

“Los animales pueden convertirse en una forma de construir un puente para esas interacciones sociales”, dice Griffin. Añade que los investigadores están tratando de entender mejor estos efectos y a quién podrían ayudar. Los animales pueden ayudar de otras maneras inesperadas. Un estudio reciente demostró que el cuidado de los peces ayudó a los adolescentes con diabetes a controlar mejor su enfermedad.

Los investigadores hicieron que un grupo de adolescentes con diabetes tipo 1 cuidaran un pez mascota dos veces al día, alimentando y controlando los niveles de agua. La rutina de cuidado también incluía cambiar el agua del tanque cada semana. Esto se realizó junto con los niños que revisaban los registros de glucosa en sangre (azúcar en sangre) con los padres. Los investigadores rastrearon cuán consistentemente estos adolescentes revisaron su glucosa en la sangre. En comparación con los adolescentes a los que no se les dio un pescado para que lo cuidaran, los adolescentes que cuidaban del pescado eran más disciplinados a la hora de controlar sus propios niveles de glucosa en la sangre, lo cual es esencial para mantener su salud.

Aunque las mascotas pueden aportar una amplia gama de beneficios para la salud, es posible que un animal no funcione para todos. Estudios recientes sugieren que la exposición temprana a las mascotas puede ayudar a proteger a los niños pequeños del desarrollo de alergias y asma. Pero para las personas que son alérgicas a ciertos animales, tener mascotas en el hogar puede hacer más daño que bien.

Ayudarse mutuamente

Las mascotas también traen consigo nuevas responsabilidades. Saber cómo cuidar y alimentar a un animal es parte de tener una mascota. El NIH/Mars financia estudios que investigan los efectos de las interacciones hombre-animal tanto para la mascota como para la persona.

Recuerde que los animales también pueden sentirse estresados y fatigados. Es importante que los niños puedan reconocer los signos de estrés en su mascota y sepan cuándo no deben acercarse. Las mordeduras de animales pueden causar daños graves.

“La prevención de las mordeduras de perro es, sin duda, un tema que los padres deben considerar, especialmente para los niños pequeños que no siempre conocen los límites de lo que es apropiado hacer con un perro”, explica Esposito. Los investigadores continuarán explorando los muchos efectos sobre la salud que tiene el tener una mascota. “Estamos tratando de averiguar qué funciona, qué no funciona y qué es seguro, tanto para los humanos como para los animales”, dice Esposito.

Lievana Sanchez

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