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Células del tejido fetal con décadas de antigüedad se utilizan en la investigación de drogas COVID-19

Una línea de células muy antigua está ayudando a los científicos a determinar qué tan bien funcionan ciertos tratamientos contra el coronavirus

Un cóctel experimental de anticuerpos monoclonales hecho por Regeneron y aclamado por el Presidente Donald Trump como una “cura” fue probado en células derivadas, hace mucho tiempo, del tejido fetal – investigación para la cual la propia administración de Trump redujo drásticamente los fondos justo el año pasado.

Trump recibió una infusión intravenosa de anticuerpos de la compañía farmacéutica la semana pasada como parte de su tratamiento para la enfermedad. En una declaración a NBC News, la portavoz de Regeneron, Alexandra Bowie, dijo que la compañía usó células de una línea celular llamada HEK293T.

Estas células datan de los años 70 y fueron originalmente tomadas de células de riñón en tejido fetal donado. Desde entonces, las células se han convertido en algo común en los laboratorios de investigación, gracias en parte al hecho de que pueden replicarse indefinidamente, asegurando que nunca se agoten. Debido a esto, las células se consideran “inmortalizadas”.

“El HEK293T no fue usado de ninguna otra manera, y el tejido fetal no fue usado en esta investigación”, dijo Bowie. “No usamos células madre humanas o células madre embrionarias humanas en el desarrollo del cóctel de anticuerpos monoclonales.

Un punto a favor de la ciencia

Las células HEK293T tienen propiedades únicas que las hacen muy útiles en la investigación científica. A saber, las células pueden ser entrenadas para producir proteínas como pequeñas fábricas, dijo el Dr. Arnold Kriegstein, director del programa de células madre de la Universidad de California en San Francisco.

Eso es beneficioso para los científicos que estudian los tratamientos y vacunas del COVID-19, dijo Kriegstein, que no está involucrado en la investigación de Regeneron, porque se puede enseñar a las células a producir la llamada proteína punta del virus. Esa proteína es exclusiva del SARS-CoV-2, el virus que causa el COVID-19, lo que lo convierte en un excelente blanco para medicamentos y vacunas.

De hecho, el anticuerpo monoclonal de Regeneron funciona uniéndose a la proteína de punta del virus. Al principio del proceso de desarrollo de la droga, los científicos usaron el HEK293T entrenado para producir la proteína y probar si la droga, de hecho, se uniría a ella, dijo Bowie.

“Los anticuerpos en sí no estaban hechos de ninguna de estas células fetales”, señaló Kriegstein. “Pero era realmente crítico usar estas células para probar cuán efectivo era su enfoque”. Las células del tejido fetal han formado parte de la medicina durante décadas, ya que los científicos las han usado para estudiar condiciones como defectos de nacimiento, la enfermedad de Alzheimer y el SIDA, por nombrar algunas.

Kriegstein dijo que no le sorprendió saber que estas células se utilizaron en el desarrollo de la droga de anticuerpos de Regeneron y que se usan bastante para probar productos como las vacunas, por ejemplo. “Creo que es muy importante saber que el público entiende que el tejido es extremadamente importante en toda una serie de avances a lo largo de los años, y que seguirá siendo un recurso importante”, dijo.

Antecedentes

Tres candidatas a la vacuna COVID-19 que han recibido financiamiento federal a través de la Operación Velocidad de la Curvatura de la Casa Blanca, también han utilizado células de tejido fetal en su investigación. Tanto AstraZeneca como Moderna utilizaron la línea celular HEK293T en los primeros estudios de sus vacunas. Johnson & Johnson utilizó una línea celular diferente llamada PER.C6, también derivada de células fetales, para probar la eficacia de su vacuna contra el COVID-19.

Kreigstein dijo que en su experiencia, la mayoría de la gente no sabe lo que implica probar medicamentos que salvan vidas.”Sorprendería a la gente si alguna vez descubrieran exactamente qué es lo que se utiliza para producir y probar algunos de los tratamientos”, dijo Kreigstein. “Y este es un ejemplo perfecto”.

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