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Cazadores de virus buscan en las cuevas de murciélago para predecir la próxima pandemia

Antes de entrar en la cueva, el pequeño equipo de científicos se pone trajes de protección, máscaras y guantes gruesos para cubrir cada centímetro de su piel

El contacto con el excremento u orina de un murciélago podría exponerlos a algunos de los virus desconocidos más mortíferos del mundo. Equipados con faros, colocan sus redes en la entrada de la oscura abertura que está cubierta de árboles de bambú, que forma parte de un vasto sistema de cuevas de piedra caliza en la provincia de Yunnan, al suroeste de China.

La Institución Smithsoniana realiza muestreos de murciélagos en Myanmar y Kenya, lo que les permite descubrir 6 nuevos coronavirus. Luego esperan pacientemente el atardecer. Cuando el sol se pone, miles de murciélagos salen volando de las cuevas, buscando comida… y directo a sus redes.

Los científicos recogen las redes y cuidadosamente duermen a los murciélagos con un anestésico suave, antes de extraer delicadamente la sangre de una vena de sus alas. “También realizamos frotis orales y fecales y recogemos los excrementos”, dice Peter Daszak, que preside EcoHealth Alliance, una ONG estadounidense especializada en la detección de nuevos virus y en la prevención de pandemias.

Daszak es un cazador de virus. En los últimos 10 años, ha visitado más de 20 países tratando de prevenir la próxima gran pandemia buscando en las cuevas de los murciélagos nuevos patógenos. Más específicamente, nuevos coronavirus.

Los hallazgos de Daszak, y otros como él, informan a una biblioteca de código abierto de todos los virus animales conocidos, a partir de la cual los científicos pueden predecir qué cepas tienen más probabilidades de contagiar a los humanos, con el fin de preparar al mundo para una nueva pandemia como la de Covid-19.

“Hemos recogido más de 15.000 muestras de murciélago, lo que ha permitido la identificación de unos 500 nuevos coronavirus”, dice. Y uno de ellos, encontrado en una cueva en China en 2013, era un posible ancestro de Covid-19.

Investigación sobre el coronavirus

Antes de la epidemia de SARS de 2003, las investigaciones sobre los coronavirus no atrajeron mucha atención. “No se consideraba una rama sexy de la investigación médica”, dice Wang Linfa, virólogo de Duke-NUS en Singapur, que desarrolla las herramientas utilizadas para analizar las muestras recogidas por EcoHealth Alliance.

Sólo dos coronavirus humanos habían sido identificados en ese entonces, ambos descubiertos en la década de 1960. En 2009 se fundó Predict. Financiado por la USAID, está dirigido por la Universidad de California Davis, junto con EcoHealth Alliance, el Instituto Smithsonian, la Sociedad de Conservación de la Vida Silvestre y Metabiota, una empresa californiana que ha desarrollado un rastreador de epidemias.

La iniciativa tenía la tarea de identificar y responder a las nuevas enfermedades zoonóticas – incluyendo los coronavirus – antes de que se propaguen a los seres humanos. En el transcurso de sus 10 años de funcionamiento, se le concedió alrededor de 200 millones de dólares.

Desde su fundación, se han identificado cinco coronavirus humanos más, incluyendo el Covid-19. Daszak estima que los murciélagos albergan hasta 15.000 coronavirus, de los cuales sólo se conocen unos pocos cientos en la actualidad.

La organización de Daszak se centra en el sudoeste de China, más concretamente en el sistema de cuevas de piedra caliza antes mencionado de la provincia de Yunnan, conocido por su gran población de murciélagos. “Nos dirigimos a China inicialmente porque estábamos buscando los orígenes del SARS”, explica. “Pero luego nos dimos cuenta de que había cientos de otros coronavirus peligrosos allí, así que decidimos centrar nuestra atención en encontrarlos”.

Predict opera en 31 países. Otro equipo de cazadores de virus, perteneciente a la Institución Smithsoniana, ha empezado a centrarse en Myanmar y Kenya. “Hasta ahora, hemos podido identificar seis nuevos coronavirus en Myanmar”, dice Suzan Murray, que dirige el Programa de Salud Global del Instituto Smithsonian.

“Se trata de zonas con una gran biodiversidad de vida silvestre, una creciente población humana que invade el hábitat natural, buenas redes de transporte y una gran cantidad de ganado, lo que significa que existe un alto potencial de propagación de virus entre las especies”, dice Dawn Zimmerman, que dirige algunas de las expediciones de muestreo de virus de la Institución Smithsonian.

Del murciélago a los humanos

El sudeste asiático y China son de particular interés ya que grandes franjas de sus poblaciones tienen contacto regular con la vida silvestre, cazándola, vendiéndola — a menudo viva — en mercados húmedos y comiéndola, según Daszak.

Después de analizar muestras de sangre de personas que viven cerca de dos cuevas de murciélago en el condado de Jinning, provincia de Yunnan, en 2015, el equipo de Daszak encontró que el 3% tenía anticuerpos contra virus que normalmente sólo se encuentran en murciélagos, lo que significa que ya habían estado expuestos a ellos.

“Podrían haber contraído sin saberlo estos patógenos y haberse recuperado o sólo tenían unas pocas células del cuerpo infectadas”, dice. Para dar el salto a los humanos, los coronavirus necesitan ser capaces de unirse a sus receptores celulares, lo que normalmente requiere un animal huésped intermedio, explica Wang.

Este puede ser un gato de la civeta, un camello, un pangolín u otro mamífero estrechamente relacionado con los humanos, dijo. Pero generalmente se originan en los murciélagos, que portan una proporción extremadamente alta de virus capaces de infectar a los humanos, como el Marburg, el Nipah, el Ébola y el SARS, según Daszak, que fue coautor de un estudio en Nature sobre este tema en 2017.

“Debido a que los murciélagos son mamíferos voladores, su cuerpo está expuesto a mucho estrés, lo que normalmente generaría una respuesta del sistema inmunológico”, explica. “Para hacer frente a esto, tienen que bajar el tono de su sistema inmunológico, lo que a su vez los hace más susceptibles a los virus y capaces de tolerar una mayor carga viral”.

Los murciélagos también constituyen aproximadamente el 20% de todas las especies de mamíferos y se congregan en enormes colonias en cuevas abarrotadas, lo que hace más probable la propagación de los virus entre ellos.

La biblioteca de coronavirus

Una vez que el equipo de Daszak ha recogido sus muestras, las almacenan en nitrogreno líquido y las envían a laboratorios asociados en todo el mundo para su análisis.”Normalmente elegimos trabajar con los mejores laboratorios del país y si no hay ninguno, creamos capacidad local”, dice Daszak.

Las hebras de ADN de los virus que se encuentran en la muestra se comparan luego con los perfiles del GenBank, una base de datos de acceso abierto mantenida por el Centro Nacional de Información Biotecnológica de Estados Unidos (NCBI) que contiene todos los virus humanos y animales conocidos. Eso determina “si estamos tratando con un nuevo virus o no”, dice Zimmerman.

La respuesta no siempre es clara. “Un virus se considera nuevo si más del 20% de su ADN difiere del de los virus conocidos“, explica Supaporn Watcharaprueksadee, que estudia las enfermedades emergentes, independientemente de Predict, en un laboratorio vinculado a la Universidad Chulalongkorn de Bangkok.

Los investigadores también piensan a veces que han encontrado un nuevo virus cuando, de hecho, ya lleva varios años propagándose en una comunidad. Menos de la mitad de todos los virus que causan neumonías están identificados, según Patrick Woo, un experto en enfermedades emergentes de la Universidad de Hong Kong. A menudo, el paciente simplemente mejora y su caso no se investiga más, dijo.

En 2005, Woo encontró un nuevo coronavirus en dos pacientes hospitalizados en Hong Kong, al que llamó HKU1. Pero posteriormente descubrió que el mismo virus ya había infectado a pacientes en los Estados Unidos, Australia y Francia.

Otro virus que podría haberse propagado a los humanos sin que nadie se diera cuenta es el Nipah. Daszak cree que este virus, que apareció en 1998 durante una epidemia en Malasia relacionada con 105 muertes, de hecho había estado saltando del murciélago a humanos mucho antes en las zonas rurales de Bangladesh.

“Todos los años se produjeron algunos brotes clasificados como sarampión aberrante”, explica. “Realizamos un estudio sobre estos pacientes y descubrimos que en realidad habían contraído el virus Nipah”. Estas transmisiones no se detectaron porque la mayoría de las personas que vivían en esas zonas eran demasiado pobres para buscar tratamiento médico o vivían demasiado lejos de un hospital, añade. Las muestras que él y los otros equipos de predicción recogen tienen como objetivo llenar algunas de las lagunas en este conocimiento.

COVID-19

Cuando apareció Covid-19, Shi Zhengli, viróloga del Instituto de Virología de Wuhan, lo comparó inmediatamente con la base de datos que había compilado con los 500 nuevos coronavirus identificados por EcoHealth Alliance.

Hubo una coincidencia. “El nuevo coronavirus coincidió con una muestra tomada de un murciélago de herradura en una cueva de Yunnan en 2013″, dice Daszak. “Era 96,2% idéntica”.

Eso significa que el virus era o bien el antepasado del virus causante de la actual epidemia o un pariente cercano. “Es muy probable que un animal huésped intermedio estuviera involucrado y transmitiera el virus a los humanos, lo que explica la diferencia del 3,8% en el genoma”, dice.

Saber de dónde vino un nuevo virus y cómo se transmitió a los humanos es una información crucial. Puede permitir la detección temprana de una epidemia y la introducción oportuna de medidas para contener su propagación. En el caso del Covid-19, saber dónde se originó ayudará a los científicos a comprender cómo mutó para convertirse en infeccioso para los humanos y, con suerte, a prevenir futuros brotes, dijo Daszak. Hay un precedente.

En enero de 2019, la Escuela de Salud Pública Mailman de la Universidad de Columbia y la Alianza EcoHealth anunciaron que habían encontrado un murciélago en Liberia portador de la cepa del Ébola del Zaire, que causó el brote de 2013-16 en África Occidental, lo que significa que habían encontrado la probable fuente de la epidemia que causó más de 11.000 muertes.

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