Alucinaciones: ¿qué explica estos trucos de la mente?

Las alucinaciones son percepciones sensoriales que aparecen en ausencia de estímulos

Aunque a menudo se asocian con enfermedades como la esquizofrenia, estos fenómenos pueden ocurrir en ausencia de una enfermedad mental. Pero, ¿qué explica estas extrañas ocurrencias? Hay muchos tipos de alucinaciones. Pueden ser visuales (alucinaciones de la vista), auditivas (alucinaciones del sonido), olfativas (alucinaciones del olfato), gustativas (alucinaciones del gusto) o táctiles (alucinaciones del tacto).

Para cada sentido, una forma de alucinación es posible. La razón de ello es que estos fenómenos son “sensaciones fantasma”, es decir, percepciones de estímulos en ausencia de estímulos externos reales. La mayoría de las veces, cuando las personas piensan en alucinaciones, las asocian con enfermedades que pueden implicar psicosis, como la esquizofrenia, o trastornos neurocognitivos, como formas de demencia.

Las alucinaciones también se asocian con el uso de drogas que alteran la mente, como el LSD y el DMT. Pero no siempre se deben a trastornos psicóticos o psicodélicos. A veces, se producen en ausencia de estos factores.

Entonces, ¿qué explica las alucinaciones, cuán comunes son, y qué papel podrían enseñarnos sobre nosotros mismos? En este artículo especial, investigamos.

Una ocurrencia más común de lo que pensamos

Un estudio que apareció en el British Journal of Psychiatry en 2017 sugiere que las alucinaciones son mucho más comunes entre las personas sin trastornos psicóticos de lo que los científicos habían pensado anteriormente. Los autores del estudio – el Dr. Ian Kelleher, del Colegio Real de Cirujanos de Irlanda, y el Dr. Jordan DeVylder, de la Universidad de Maryland en Baltimore – analizaron los datos que habían obtenido a través de la Encuesta de Morbilidad Psiquiátrica en Adultos de 2007, un estudio representativo a nivel nacional de la salud mental en Inglaterra.

Alucinaciones visuales y auditivas

Estos datos incluían información sobre la salud mental de 7.403 personas de 16 años o más a lo largo de 1 año. El Dr. Kelleher y DeVylder descubrieron que las alucinaciones visuales y auditivas tenían una prevalencia casi igual entre los participantes con trastorno límite de la personalidad y los que tenían una enfermedad mental no psicótica.

También encontraron que más del 4% de todos los encuestados – incluyendo aquellos que no tenían problemas de salud mental diagnosticados – reportaron haber experimentado alucinaciones visuales o auditivas. “Las alucinaciones son más comunes de lo que la gente cree. Pueden ser experiencias aterradoras, y pocas personas hablan abiertamente de ello“, observó el Dr. Kelleher en una entrevista para el International Business Times.

“Nuestra investigación es valiosa porque puede mostrarles que no están solos y que tener estos síntomas no está necesariamente asociado con tener un trastorno de salud mental. Rompe el tabú”, añadió. La investigación publicada en el Scandinavian Journal of Psychology en 2015 también mostró que las alucinaciones auditivas eran sorprendentemente comunes en una muestra representativa de la población general de Noruega. En una cohorte de 2.533 individuos, la “prevalencia actual de vida de las alucinaciones auditivas verbales fue del 7,3%”.

Alucinaciones del olfato

Los olores fantasmas también parecen ser más comunes de lo que la gente podría pensar. En 2018, un estudio publicado en JAMA Otolaringología – Cirugía de Cabeza y Cuello mostró que el 6,5% de las personas de 40 años o más habían experimentado la percepción de olores fantasmas.

Este porcentaje se basa en los datos de una cohorte de 7.417 participantes con una edad media de 58 años. Sin embargo, cuando se trató de explicar este fenómeno, los investigadores se vieron perdidos. “Las causas de la percepción de olores fantasmas no se entienden. La afección podría estar relacionada con la hiperactividad de las células sensoriales de olor en la cavidad nasal o tal vez un mal funcionamiento en la parte del cerebro que entiende las señales de olor”, dice la primera autora Kathleen Bainbridge, Ph.D., del Instituto Nacional de Sordera y Otros Trastornos de la Comunicación de los Institutos Nacionales de Salud (NIH) en Bethesda, MD.

Mecanismos potenciales sorprendentes

Los investigadores han tratado de comprender mejor los mecanismos biológicos que subyacen a los diferentes tipos de alucinaciones. En 2019, investigadores de la Universidad de Oregón en Eugene llevaron a cabo un estudio en ratones para tratar de averiguar cómo se manifiestan las alucinaciones en el cerebro.

Su trabajo de estudio, publicado en Cell Reports, reveló algunos hallazgos sorprendentes. Como los investigadores indujeron alucinaciones visuales en los roedores inyectándoles una sustancia alucinógena, vieron que esto no “trazaba” cómo esperaban que fuera en el cerebro.

Los investigadores observaron que los ratones alucinados experimentaron menos señales disparadas entre las neuronas de la corteza visual, la región del cerebro asociada con la interpretación de la información visual. “Se podría esperar que las alucinaciones visuales resultaran de neuronas en el cerebro disparando como locas o por señales no coincidentes. Nos sorprendió encontrar que una droga alucinógena en su lugar condujo a una reducción de la actividad en la corteza visual”, dijo el autor principal, Prof. Cris Niell.

A pesar de la sorpresa inicial, Niell señala que tiene sentido que las alucinaciones visuales aparezcan en el cerebro de esta manera. “Entender lo que está sucediendo en el mundo es un equilibrio entre la recepción de información y tu interpretación de esa información. Si le das menos importancia a lo que está pasando a tu alrededor pero luego lo interpretas demasiado, eso podría conducir a alucinaciones”, explica.

Habla interna

También hay una gran cantidad de investigación sobre las causas y mecanismos asociados con las alucinaciones auditivas – algunos de los tipos más fascinantes de sensaciones de fantasmas. Por ejemplo, un estudio de 2017 que aparece en eLife explica de alguna manera cómo y por qué algunas personas pueden pensar que escuchan voces que en realidad no están ahí.

Según los autores, esto puede ser el efecto de un error o “cortocircuito” en el procesamiento del habla interna y en la diferenciación del habla en voz alta. Cuando la gente habla en voz alta, explican los investigadores, el cerebro hace dos cosas. Primero, envía instrucciones a las cuerdas vocales, la lengua y los labios – nuestro aparato vocal – para incitarlos a moverse de manera correcta para vocalizar los sonidos correctos.

Al mismo tiempo, el cerebro también hace una copia interna de estas instrucciones, que los científicos llaman “copia de eficacia”. Este duplicado permite a las regiones del cerebro asociadas con la audición predecir los sonidos que el aparato vocal está a punto de hacer correctamente. Esto es parte de cómo reconocemos nuestra propia voz y habla.

La copia de eficacia amortigua la respuesta del cerebro a las vocalizaciones autogeneradas, dando menos recursos mentales a estos sonidos porque son tan predecibles”, explica el primer autor, el Prof. Thomas Whitford.

A través de su estudio, el Prof. Whitford y sus colegas encontraron que el cerebro hace una copia de eficacia no sólo de los pensamientos destinados a la vocalización, sino también de la charla interna – la charla interna que la gente procesa en el fondo sin expresarse en voz alta. Es probable, según la hipótesis de los científicos, que las alucinaciones auditivas surjan cuando algo sale mal con la copia de eficacia de los monólogos internos de las personas.

Lo que las alucinaciones nos enseñan

Muchas de las alucinaciones que la gente puede experimentar son, de hecho, de la variedad corriente. Por ejemplo, una vaga sensación de haber escuchado el teléfono sonar cuando nadie llamó realmente o de captar la sombra de una silueta por el rabillo del ojo cuando no hay nadie.

El Dr. Philip Corlett y el Dr. Albert Powers, dos científicos de la Universidad de Yale y del Centro de Salud Mental de Connecticut en New Haven, CT, han realizado muchos experimentos sobre la naturaleza de las alucinaciones. Argumentan que hay un espectro de sensaciones fantasmas y que muchas alucinaciones podrían reflejar en realidad cómo funciona nuestro cerebro, es decir, haciendo predicciones sobre los estímulos y los entornos en los que navegamos.

Desajuste cerebral

En un artículo publicado en World Psychiatry en 2018, escriben que las alucinaciones podrían surgir de un “desajuste” entre las predicciones que hacen nuestros cerebros sobre la realidad que nos rodea y la realidad real. En otro artículo de estudio, publicado en 2017 en la revista Science, los dos investigadores y el Dr. Christoph Mathys, profesor asociado de la Universidad de Aarhus en Dinamarca, presentan las pruebas que recogieron a través de una serie de experimentos que parecen apoyar esta noción.

“Cuando vamos por el mundo, no sólo estamos percibiendo pasivamente las entradas sensoriales a través de nuestros ojos y oídos. En realidad construimos un modelo en nuestras mentes de lo que esperamos que esté presente”, dijo el Dr. Corlett a The Atlantic, señalando que cuando esas expectativas no se cumplen, esto a veces puede traducirse en una alucinación.

No todo es negativo

Otros científicos señalan que incluso alucinaciones más pronunciadas podrían a veces ser beneficiosas para la persona que las experimenta. En un documento de 2017 en Psicología y Psicoterapia: Theory, Research and Practice, los doctores Filippo Varese, Warren Mansell y Sara Tai -de la Universidad de Manchester en el Reino Unido- señalan que no todas las alucinaciones auditivas son angustiantes.

En su estudio, en el que participaron personas con problemas de salud mental que también experimentaban alucinaciones auditivas, se comprobó que la forma en que las personas reaccionaban a las voces que creían oír marcaba una diferencia importante en cuanto a si esas voces les obstaculizaban o les animaban en sus actividades cotidianas.

“La mayoría de los oyentes con dificultades de salud mental en nuestro estudio experimentaron que sus voces eran un obstáculo para lograr sus objetivos y consideraron que sus voces eran angustiantes y problemáticas. Pero otros locutores encuentran que las voces facilitan sus valiosos objetivos y son, por lo tanto, una parte agradable y constructiva de sus vidas”, señala el Dr. Varese.

De cara al futuro, los investigadores dicen que estos conocimientos podrían ayudar a los profesionales de la salud mental a ayudar a sus pacientes a cambiar la situación de alucinaciones potencialmente angustiosas. “[…] deberíamos buscar ayudar a los clientes a explorar cómo sus voces se relacionan con las metas que son importantes para ellos y darles el poder de progresar hacia esas metas. Esa sería una forma más significativa y aceptable de apoyarlos”, sugiere.

Lievana Sanchez

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