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5 maneras en que el sistema de salud puede dejar de amplificar el racismo

En lugar de reducir las disparidades, la industria las empeora. Aquí está cómo cambiar eso

La pandemia de coronavirus no creó las disparidades de salud entre los americanos, pero ha expuesto una vez más lo evidente del problema. Los pacientes negros y latinos tienen dos o tres veces más probabilidades que los blancos de ser diagnosticados con COVID-19, y más de cuatro veces más probabilidades de ser hospitalizados por ello.

Los pacientes negros tienen más del doble de probabilidades de morir por el virus. También mueren de él a edades más tempranas. COVID-19 ha exacerbado tendencias de larga data: los negros y los latinoamericanos tienen menores tasas de cobertura de seguro, una mayor prevalencia de enfermedades crónicas, peores resultados de salud y una menor esperanza de vida.

La gente en el mundo de la atención de la salud a veces habla de estos patrones como si fueran hechos inevitables de la vida, algo que la industria no puede cambiar. Es necesario que más médicos y hospitales reconozcan y aborden la forma en que el sistema de atención de la salud de los Estados Unidos está plagado de racismo estructural. Durante décadas, la medicina estadounidense ha discriminado a las personas de color.

Estimaciones

Según una estimación, el sistema de atención de la salud es responsable de sólo alrededor del 10 al 15% de la mortalidad prevenible en los Estados Unidos. Los factores socioeconómicos, como la vivienda, la alimentación y la educación, tienen un mayor impacto general.

Se necesitarán políticas que aborden eficazmente estos factores para reducir de manera significativa las disparidades en los resultados de salud de la población negra y latina. No obstante, muchas de las decisiones que los profesionales de la salud suelen tomar -como no aceptar a los pacientes de Medicaid, tener menos personal en las instalaciones de los barrios de las minorías y culpar a los pacientes por no tomar sus medicamentos y por los malos resultados generales- perpetúan las disparidades e incluso las amplifican.

Cómo reducir la brecha sanitaria

Diseño de políticas públicas

Estos vacíos de salud no son inmutables. Cambios concretos en las políticas públicas, las prácticas de la industria y la educación médica podrían convertir el sistema de atención de la salud en una fuerza para una mayor igualdad. He aquí cinco de esos cambios:

Primero, cuando los estados son indiferentes a que sus ciudadanos negros y latinos tengan cobertura médica, el gobierno federal debería intervenir. Según una investigación publicada a principios de este año, el 9 por ciento de los adultos blancos no tenían seguro en 2018, en comparación con el 14 por ciento de los adultos negros y el 25 por ciento de los adultos latinos. La recesión del coronavirus está empeorando la brecha de cobertura.

Hasta 12 millones de estadounidenses ya han perdido el seguro patrocinado por su empleador o el empleador de un familiar. Los trabajadores negros, latinos y otros trabajadores de color han enfrentado una disminución especialmente pronunciada en el empleo.

La Ley de Cuidado de Salud Asequible redujo las disparidades en el seguro estableciendo intercambios de seguro y haciendo que más estadounidenses sean elegibles para el Medicaid, pero algunos estados optaron por no hacer esto último, con terribles consecuencias para las minorías desfavorecidas.

De hecho, se estima que el 46% de los adultos negros en edad de trabajar viven en los 15 estados que se negaron a implementar los beneficios ampliados del Medicaid de la ACA, lo que deja a los trabajadores de bajos salarios sin forma de pagar por el cuidado de su familia. La disparidad aumenta cuando crece el desempleo: Medicaid cubre el 36% de los adultos desempleados en los estados que ampliaron la elegibilidad para el programa, pero sólo el 16% en los estados que no lo hicieron.

Hasta ahora, los incentivos federales no han sido suficientes para persuadir a estados como Texas, Georgia y Florida a expandir Medicaid. El próximo presidente y el Congreso pueden resolver ese problema federalizando Medicaid y retirando su administración de los estados. Ese cambio podría dar lugar a normas de inscripción universales y reducir en gran medida la brecha racial en materia de seguros de salud.

Mejores honorarios

En segundo lugar, los responsables políticos pueden hacer que la cobertura de los seguros sea significativa haciendo que Medicaid pague más a los médicos y hospitales. Tener cobertura de salud es necesario, pero no suficiente, para que los pacientes obtengan una buena atención médica de manera oportuna.

Debido a que Medicaid paga a los médicos menos que Medicare o que los seguros privados, muchos médicos se niegan a ver, o retrasan las citas para los pacientes de Medicaid. Una encuesta realizada entre 2014 y 2015 mostró que sólo el 68% de los médicos de familia aceptaban nuevos pacientes de Medicaid, mientras que el 91% aceptaba a los que tenían seguro privado. Algunos médicos no aceptaron nuevos pacientes en absoluto o no aceptaron el seguro. Sólo un tercio de los psiquiatras aceptaron nuevos pacientes de Medicaid.

En 2013 y 2014, la ACA aumentó temporalmente los pagos de Medicaid a los médicos de atención primaria. Este aumento de los honorarios mejoró el acceso de los pacientes a los médicos. Como era de esperarse, cuando los estados volvieron a bajar las tarifas, los inscritos en Medicaid tuvieron más problemas para hacer citas.

La lección es clara: el gobierno federal debe aumentar permanentemente los pagos de Medicaid a los médicos. En el caso de los hospitales, las reformas de los pagos deben penalizar los malos resultados en las medidas de equidad sanitaria. Por ejemplo, el aumento de los pagos a los hospitales podría vincularse a mejoras en los tiempos de espera en las salas de emergencia, que a menudo se ha comprobado que son más largos para los pacientes negros que para los blancos.

Análisis social

En tercer lugar, los hospitales -que a menudo son el ancla del sistema de atención de la salud de una comunidad- deben abordar los factores sociales que afectan a los resultados de la salud. Los hospitales que lo hacen podrían ver los beneficios a largo plazo. A mediados del decenio de 2000, por ejemplo, el Hospital Infantil de Boston inició un programa de extensión comunitaria para niños negros y latinos de bajos ingresos que, según información previa, parecían tener probabilidades de ser hospitalizados con asma.

Los trabajadores sociales trabajaron con las familias y los grupos comunitarios para reducir la prevalencia de las condiciones que conducen a los ataques de asma. El resultado: se redujeron las readmisiones innecesarias, las visitas a salas de emergencia, los días de escuela perdidos por los estudiantes y los días de trabajo perdidos por los padres. El programa generó 1,73 dólares en beneficios por cada dólar gastado. En otros hospitales, las iniciativas para abordar los determinantes sociales de la salud han llevado a una caída en las readmisiones.

El gobierno tiene influencia sobre los hospitales. A cambio de evitar importantes impuestos federales y estatales, los hospitales sin fines de lucro están obligados a proporcionar beneficios a la comunidad. Muchos hospitales cuentan con descuentos en la atención a Medicaid y a los pacientes no asegurados como beneficios para la comunidad.

En cambio, las políticas estatales y federales deben alentar específicamente a los hospitales a invertir en la salud de la comunidad, por ejemplo, en programas contra el hambre o “asociaciones entre enfermeras y familias” que ayuden a las madres de bajos ingresos. Muchos hospitales también reciben fondos adicionales porque operan en comunidades de bajos ingresos, ganan menos dinero con los seguros privados y proporcionan una parte de sus servicios a pacientes sin capacidad de pago. Estos pagos gubernamentales deberían estar vinculados a inversiones que aborden los determinantes sociales de la salud.

Más diversidad

Cuarto, es vital aumentar la diversidad entre los médicos y las enfermeras. En un experimento realizado en Oakland, California, los investigadores Marcella Alsan, Owen Garrick y Grant C. Graziani descubrieron que la participación de los médicos negros podría reducir en un 19% la brecha de mortalidad cardiovascular entre los hombres negros y los blancos. Sin embargo, sólo el 5 por ciento de los médicos estadounidenses son negros, en comparación con el 13 por ciento de la población general.

Los médicos latinos e indígenas están igualmente sub representados. Las barreras estructurales, incluido el costo excesivo de obtener un título médico o de enfermería y el sesgo en el proceso de admisión, contribuyen sustancialmente a esta falta de diversidad. Muchos estados ya ofrecen servicios de reembolso de préstamos y otros incentivos para que los médicos trabajen en áreas subatendidas, pero la ampliación de estos programas podría reclutar aún más minorías subrepresentadas en el campo de la medicina.

No todos los obstáculos a la diversidad son económicos, por supuesto. Los estudiantes de las minorías también son más propensos a experimentar comentarios discriminatorios y humillación pública durante su formación médica. Las escuelas de medicina y los hospitales deben aplicar serias medidas disciplinarias por tal comportamiento, asegurándose de que los estudiantes que se quejan no sean etiquetados como “problemáticos”.

Programas académicos

Por último, todos los trabajadores de la salud también podrían beneficiarse de un programa de estudios que aborde específicamente los prejuicios implícitos y las raíces históricas del racismo en el sistema médico. Hasta el día de hoy, los libros de texto de medicina todavía muestran principalmente tonos de piel blanca.

Muchos estudiantes de medicina tienen creencias empíricamente falsas sobre las diferencias fisiológicas basadas en la raza, incluida la noción de que los pacientes negros tienen una mayor tolerancia al dolor que los blancos. Estas creencias afectan el tipo de decisiones que los médicos toman. Un análisis al principio de la pandemia encontró que los médicos tenían menos probabilidades de referir a pacientes negros sintomáticos para que se les hicieran pruebas que a los blancos. Educar a los aspirantes a médicos sobre estas dinámicas mejorará la atención que reciben los pacientes.

Estos cinco pasos no curarán las disparidades de salud de los Estados Unidos, pero esbozan un curso de acción. Reducir los prejuicios raciales en el cuidado de la salud tendrá amplios beneficios: un país cuyos residentes tienen menos enfermedades crónicas, mejor acceso a la atención y vidas más largas, tiene una mayor capacidad de felicidad y prosperidad.

En un momento en que los Estados Unidos se enfrenta a un reconocimiento nacional del racismo estructural, los dirigentes del sistema de atención de la salud deben hacer frente al papel que desempeñan y asumir la responsabilidad de resolver el problema.

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